„California Forever Billionaires“ versuchen, Unterstützung im Solano County zu erkaufen

By | December 21, 2023

Tech-Milliardäre, die eine glänzende neue Stadt in Nordkalifornien bauen wollten, begannen mit Taktiken der Geheimhaltung und des Drucks.

Sie greifen nun auf Bestechung zurück, die als Philanthropie getarnt ist.

Die zunächst anonyme Investorengruppe, die unter dem generischen Namen Flannery Associates firmierte – die sich jetzt California Forever nennt – erregte in den fünf Jahren, in denen sie überwiegend landwirtschaftliche Flächen im Solano County im Wert von mehr als 800 Millionen US-Dollar kaufte, weit verbreiteten Verdacht.

Wie jeder außerhalb des Silicon Valley hätte vorhersagen können, säten die Milliardäre erheblichen Unmut, als sie eine Kartellklage in Höhe von 510 Millionen US-Dollar gegen diejenigen einreichten, die sich weigerten, auch nur einen überhöhten Preis für Ackerland zu akzeptieren, das ihren Familien seit Generationen gehört.

Das Ergebnis war eine Reihe ausgesprochen negativer Empfänge in sechs Rathäusern, die Jan Sramek, CEO von California Forever, Ende November abzuhalten begann. Wie Sramek einräumte, bedarf das Projekt der Zustimmung der Wähler, um auf einem Land gebaut zu werden, das jetzt ausschließlich für die Landwirtschaft vorgesehen ist.

In einem zynischen Schachzug gab Sramek bei der letzten Stadtratssitzung am Montag bekannt, dass California Forever Anträge auf „Gemeinschaftszuschüsse“ in Höhe von 500.000 US-Dollar für lokale gemeinnützige Organisationen annimmt.

„Lange Zeit haben gemeinnützige Organisationen im Solano County im Vergleich zu anderen Landkreisen in der Bay Area viel weniger Mittel erhalten“, sagte Sramek. „Das Projekt California Forever möchte dazu beitragen, diese Finanzierungslücke zu schließen.“

Sramek zitierte eine Studie von United Way, die ergab, dass im Solano County 6 % der Bevölkerung der Bay Area leben, aber weniger als 1 % der gemeinnützigen Mittel erhalten. Er sprach, als würde California Forever versuchen, ein Unrecht in dem Landkreis wiedergutzumachen, in dem es fast eine Milliarde US-Dollar darauf setzt, die örtlichen Landnutzungsgesetze zu ändern und die Superreichen noch reicher zu machen.

Aber wo waren Sramek und seine wohlhabenden Milliardäre, bevor sie beschlossen, dass sie neben mehr als 60.000 Hektar auch Stimmen kaufen mussten? Sie hätten jederzeit an Solano-Gruppen spenden können, wenn sie über die Ungleichheit so besorgt wären. California Forever reagierte nicht auf eine Anfrage des Daily Beast nach einem Kommentar.

An der Versammlung am Montag nahm ein 22-Jähriger namens Aiden Mayhood teil, dessen Familie seit sieben Generationen in der Grafschaft Landwirtschaft betreibt. Später erzählte er The Daily Beast, dass viele Anwesende Srameks Angebot als das erkannten, was es war.

„Ich denke, viele Leute hielten es fast für eine Bestechung“, sagte Mayhood.

Sramek nannte sechs „Erstempfänger“ der Zuschüsse, darunter den Solano Land Trust. Die Tatsache, dass die Naturschutzorganisation des Landkreises eine Spende von California Forever annahm, deutete auf ein gewisses Maß an Zustimmung hin. Und Landwirte wie Al Medvitz, die Naturschutzvereinbarungen mit dem Trust haben, waren besorgt.

„Das löst bei uns einige Bestürzung aus“, sagte Medvitz gegenüber The Daily Beast.

Aber Medvitz stellte sicher, dass er und andere Landwirte dem Trust weiterhin vertrauen sollten, selbst wenn Milliardäre beteiligt waren.

„Geld ist sehr mächtig, aber das ist es nicht alle mächtig“, sagte er.

Es stellt sich heraus, dass Srameks Auftritt bei der Stadtratssitzung irreführend war. Der Solano Land Trust gibt an, von California Forever weder eine Finanzierung beantragt noch erhalten zu haben.

„Nein, wir haben keinen Zuschuss beantragt“, sagte die Geschäftsführerin des Fonds, Nicole Braddock, gegenüber The Daily Beast.

Braddock sagte, der Fonds habe eine persönliche, anonyme Spende erhalten, die, wie sich herausstellte, von Sramek und seiner Frau für das Programm „Put a Child on The Land“ stammte, bei dem Schulkinder unberührte, unbebaute Gebiete wie den Lynch Canyon besuchen.

„Wir erfahren, dass der Spender es nicht mehr als anonym betrachtet, weshalb ich mit Ihnen darüber sprechen kann“, sagte sie.

Sie sagte auch: „Wir akzeptieren niemals Geld von Einzelpersonen oder Unternehmen, die Unterstützung, Einflussnahme oder Gegenleistung benötigen.“ Dies war weder Teil dieser noch einer anderen Spende, die wir erhalten haben. Wir beziehen auch keine Stellung zu den Plänen von Flannery/California Forever.“

In der Nähe des von Flannery Associates erworbenen Grundstücks in der Nähe von Rio Vista, Kalifornien, ist ein Straßenschild angebracht.

Josh Edelson/AFP über Getty

Die Spende von Sramek und seiner Frau erfolgte beim jährlichen Sonntagsmahl des Solano Land Trust im Oktober. An der Spendenaktion nahm auch Maryn Anderson teil, eine 34-jährige Highschool-Lehrerin, deren Vater in der vierten Generation ein Bauer aus Solano County ist und sich weigerte, zu verkaufen. Sie stellte sich Sramek vor.

„Ich sagte: ‚Hallo, mein Name ist Maryn Anderson‘ und er wusste sofort, wer ich war“, erinnerte sie sich. „Und ich sagte: ‚Sie verklagen mich, meine Familie und meine Gemeinde auf 510 Millionen Dollar.‘“

Später erzählte sie The Daily Beast: „Meine wichtigste Botschaft an ihn war: ‚Sie müssen in diesem Landkreis größere Reparaturen durchführen, wenn Sie dieses Projekt wirklich vorantreiben wollen.‘ Ich möchte nicht, dass Sie Erfolg haben, aber ich sage Ihnen: Wenn Sie vorankommen wollen, müssen Sie Wiedergutmachung leisten, insbesondere für die Art und Weise, wie Sie viele der Bauern behandelt haben.“

Sie kam zu dem Schluss, dass Sramek nicht versteht, dass die meisten Leute, die an ihn verkauft haben, keine aktiven Bauern mehr sind und ihre Grundstücke nur noch an diejenigen vermieten, die es sind. Viele aktive Landwirte haben eine tiefe Verbundenheit mit dem Land, die über Srameks Verständnis hinausgeht.

„Er versteht einfach nicht, warum wir nicht verkaufen“, erinnert sie sich.

Über das Team von California Forever sagt sie: „Es war, als hätten wir sie verwirrt, als wir sagten: ‚Nein, es gibt nicht wirklich einen Betrag, für den wir es verkaufen würden.‘ Es ist uns wichtig, was wir tun. Wir glauben an das, was wir tun. „Wir glauben an die Landwirtschaft.“ Sie sahen dich nur an und sagten: „Was ist los mit dir?“ Wissen Sie, das heißt nicht, dass man mit Geld nichts kaufen kann.“

Anderson sah Sramek am 5. Dezember in einem Rathaus in Rio Vista wieder. Sie stand auf, um zu sprechen, und bot ihm eine Möglichkeit zur Wiedergutmachung an.

„Werden Sie sich dazu verpflichten, die Klage gegen örtliche Landwirte, die nicht mit Ihrer Vision übereinstimmen, fallenzulassen, in einem guten Willensversuch, die Art und Weise zu ändern, wie Sie mit unserer Gemeinschaft interagieren?“ Sie fragte.

Sramek schien zu glauben, dass Bauern, die nicht verkauften, eine Verschwörung planten, um mehr zu bekommen.

„Illegal und kriminell“, sagte er.

California Forever verfolgte die Klage, obwohl Ian Anderson und seine Mitangeklagten einen anhängigen Antrag auf Abweisung einreichten und behaupteten, es liege kein Fehlverhalten vor. Die wachsenden Rechnungen reichen aus, um einen Bauern zu ruinieren.

„Sie wollen, dass wir uns anstellen oder aus dem Weg gehen und sind froh, … dich zu vernichten, um zu bekommen, was sie wollen“, sagte Anderson.

Und jetzt, da sie sich aufgrund ihres beschämenden Verhaltens bei den Wählern einschmeicheln muss, sagt die von Milliardären unterstützte Organisation California Forever plötzlich, sie wolle sicherstellen, dass gemeinnützige Organisationen im Solano County ihren gerechten Anteil erhalten.

Der Mut dieser Menschen.

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