Covid ist wieder aufgetaucht, aber Wissenschaftler sehen eine geringere Bedrohung

By | January 3, 2024

Die Feiertage sind vorbei und wieder einmal sind die Amerikaner mit einer Welle von Atemwegserkrankungen, darunter auch Covid, konfrontiert. Bisher scheint der Covid-Anstieg in diesem Winter jedoch weniger tödlich zu sein als der des letzten Jahres und viel weniger als im Jahr 2022, als der Omicron-Anstieg das Land lahmlegte.

„Wir sehen keine Anzeichen, die mich glauben lassen, dass wir auf eine weitere schwere Welle zusteuern“, sagte Caitlin Rivers, Epidemiologin am Johns Hopkins Center for Health Security. „Bislang sind wir in einer relativ guten Verfassung.“

Dennoch seien nur wenige Masken in Sicht und nur ein Bruchteil der am stärksten gefährdeten Menschen habe die neuesten Covid-Impfungen erhalten, stellte sie fest.

„Es ist noch nicht zu spät“, fügte Dr. Rivers hinzu. „Wir haben bei Covid noch nicht den Höhepunkt erreicht, und wenn man den Höhepunkt erreicht, muss man auf der anderen Seite immer noch herunterkommen.“ Dadurch bleibt genügend Zeit für den Impfstoff, einen gewissen Schutz zu bieten.

Die Bundesbehörden stützen sich in diesem Jahr auf begrenzte Daten, um die Ausbreitung zu messen. Nach dem Ende des Gesundheitsnotstands im Mai stellten die Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten die Überwachung der Zahl der Covid-Infektionen ein. Die Agentur hat nur noch teilweise Zugriff auf Informationen der Bundesstaaten über die Impfraten.

Laut CDC deuten Trends bei Abwasserdaten, positiven Tests, Besuchen in der Notaufnahme, Krankenhauseinweisungsraten und Todesfällen jedoch auf einen Anstieg der Infektionen in allen Regionen des Landes hin. Diese Standards haben viele Krankenhäuser dazu veranlasst, die Maskenpflicht wieder einzuführen, nachdem sie sich zunächst im Herbst gegen eine Rückkehr dazu gewehrt hatten.

Wie in den Vorjahren sind die Zahlen den ganzen Winter über stetig gestiegen und es wird erwartet, dass sie aufgrund von Urlaubsreisen und Versammlungen noch weiter ansteigen.

Viele der Infektionen werden durch eine neue Variante, JN.1, verursacht, die sich in den letzten Wochen weltweit rasant verbreitet hat. „Ich denke, es besteht kein Zweifel daran, dass es diesen Winteranstieg in erheblichem Maße vorantreibt“, sagte Katelyn Jetelina, Expertin für öffentliche Gesundheit und Autorin des vielgelesenen Newsletters „Your Local Epidemiologist“.

„Leider geschieht dies genau zur gleichen Zeit, in der wir unsere sozialen Medien für die Feiertage öffnen“, sagte sie, „also herrscht gerade eine Art perfekter Sturm.“

Einige Wissenschaftler haben darauf hingewiesen, dass steigende Viruswerte in Abwasserproben ein Indikator dafür sind, dass die Infektionen in diesem Jahr mindestens so hoch sind wie letztes Jahr um diese Zeit. Aber Dr. Rivers mahnte zur Vorsicht bei der Interpretation von Abwasserdaten als Indikator für Infektionen und sagte, Krankenhausaufenthalte seien eine zuverlässigere Messgröße.

In der Woche bis zum 23. Dezember stiegen die Krankenhauseinweisungen im Vergleich zur Vorwoche um fast 17 %. Es gab rund 29.000 neue Krankenhauseinweisungen, verglichen mit 39.000 in der Vorjahreswoche und 61.000 im Jahr 2021.

Und die wöchentlichen Krankenhausaufenthalte nehmen langsamer zu als in den Vorjahren, sagte Dr. Rivers.

Covid fordert immer noch mindestens 1.200 Todesopfer pro Woche. Aber diese Zahl beträgt etwa ein Drittel der im letzten Jahr registrierten Opfer und ein Achtel der im Jahr 2021 registrierten.

„Wir erleben derzeit einen enormen Anstieg der Infektionen, aber was wirklich interessant ist, ist, wie sich Krankenhausaufenthalte von Infektionen abgekoppelt haben und weiterhin abkoppeln“, sagte Dr. Jetelina.

Sie sagte, sie mache sich am meisten Sorgen darüber, dass Krankenhäuser unter der Last mehrerer Epidemien gleichzeitig zusammenbrechen könnten. Selbst in den Jahren vor der Pandemie konnten allein Ausbrüche von Grippe und Respiratory-Syncytial-Virus Krankenhäuser überfordern; Die steigenden Covid-Raten überschneiden sich nun mit beiden Krankheiten, was die Belastung erhöht.

Die CDC schätzt, dass es in dieser Saison bisher mindestens 7,1 Millionen Erkrankungen, 73.000 Krankenhausaufenthalte und 4.500 Todesfälle durch die Grippe gab.

Während Covid bei Kindern und jungen Erwachsenen tendenziell mild verläuft, sind Grippe und RSV für kleine Kinder und ältere Erwachsene riskanter. Alle drei Krankheiten sind für Babys besonders gefährlich.

Bei Säuglingen und älteren Erwachsenen kommt es häufiger zu Notaufnahmen aufgrund von Covid. Obwohl sich RSV in einigen Teilen des Landes stabilisiert hat, bleiben die Krankenhauseinweisungsraten bei kleinen Kindern und älteren Erwachsenen hoch.

Die JN.1-Variante ist für fast die Hälfte aller Covid-Fälle in den Vereinigten Staaten verantwortlich, fast sechsmal so hoch wie noch vor einem Monat. Die Variante weist eine Mutation auf, die ihr eine größere Fähigkeit zur Umgehung der Immunität verleiht als ihr Vorläufer BA.2.86, dessen Verbreitung begrenzt war.

JN.1 ist möglicherweise tatsächlich weniger übertragbar als frühere Varianten. Aber seine Immunumgehung zusammen mit dem Verschwinden von Präventivmaßnahmen wie Masken könnte sein exponentielles Wachstum auf der ganzen Welt erklären, sagte Dr. Abraar Karan, Arzt für Infektionskrankheiten und Postdoktorand an der Stanford University.

Dennoch scheint JN.1 keine schwereren Erkrankungen zu verursachen als frühere Varianten, und aktuelle Impfstoffe, Tests und Behandlungen wirken gut gegen alle aktuellen Varianten.

Experten haben alle Amerikaner – auch diejenigen, bei denen kein hohes Risiko für schwere Erkrankungen besteht – aufgefordert, sich gegen Covid und Grippe impfen zu lassen, Masken und Luftreiniger zu tragen, um Infektionen vorzubeugen, sich testen und behandeln zu lassen und zu Hause zu bleiben, wenn sie krank werden.

Selbst diejenigen, die nicht ernsthaft erkranken, laufen bei jeder neuen Virusinfektion Gefahr, langfristige Komplikationen zu erleiden, stellten die Forscher fest.

„Um ehrlich zu sein, bin ich nicht besonders gefährdet – ich bin jung und geimpft“, sagte Dr. „Aber ich treffe weiterhin Vorsichtsmaßnahmen in meinem eigenen Leben, weil ich mich nicht mit dieser Störung auseinandersetzen möchte und.“ das Risiko, eine langfristige Erkrankung zu entwickeln.“

Aber nur wenige Amerikaner befolgen diesen Rat. Bis zum 23. Dezember hatten nur 19 % der Erwachsenen ihre letzte Covid-Impfung erhalten und rund 44 % hatten sich für die jährliche Grippeimpfung entschieden. Etwas mehr als 17 Prozent der Erwachsenen ab 60 Jahren haben den RSV-Impfstoff erhalten

Selbst unter den 75-Jährigen und Älteren, die am stärksten gefährdet sind, an Covid zu erkranken, hat laut CDC nur etwa jeder Dritte die letzte Dosis erhalten

„Viele Menschen wissen nicht, dass es Impfstoffe gibt, die vor den neueren Varianten schützen, oder dass sie sich impfen lassen sollten, auch wenn sie keinem hohen Risiko ausgesetzt sind“, sagte Gigi Gronvall, Expertin für Biosicherheit am Johns Hopkins Center for Health Security.

Auch wenn die Covid-Impfung eine Infektion nicht verhindert, kann sie die Dauer und Schwere der Erkrankung verkürzen und das Risiko von Langzeitsymptomen wie geistiger Verwirrung, Müdigkeit, Bewegungsstörungen und Schwindel – zusammenfassend als Long-Covid bezeichnet – minimieren.

„Ich bin mir sicher, dass es auch viele Menschen gibt, die dieser Idee aktiv feindlich gegenüberstehen, aber die meisten Menschen, denen ich begegne, wissen es einfach nicht einmal“, sagte Dr. Gronvall.

Die schlechte Verfügbarkeit von Impfstoffen, insbesondere für Kinder und ältere Erwachsene, hat auch zu begrenzten Impfraten geführt.

Gronvall hatte Mühe, einen Covid-Impfstoff für ihren jugendlichen Sohn zu finden. Dr. Jetelina hat noch keine für ihre kleinen Kinder gefunden. Sie sagte, ihre Großeltern, beide in den 90ern, hätten ebenfalls „unglaublich herausfordernde Zeiten“ durchgemacht.

Eine von ihnen ist in einem Pflegeheim und wurde noch nicht geimpft, da sie am Tag der Impfung krank war.

Viele Bewohner und Mitarbeiter von Pflegeheimen bleiben ungeimpft, weil die Mitarbeiter die Vorteile nicht verstehen, sagte Dr. Karan, der mit Pflegeeinrichtungen im Los Angeles County gearbeitet hat.

Finanzielle Anreize können die Durchimpfungsrate verbessern, aber mangelndes Bewusstsein über die Vorteile sei „ein großes Problem“, sagte er.

Experten forderten außerdem Menschen, die Symptome entwickeln, auf, sich testen zu lassen und nach antiviralen Medikamenten zu fragen – Tamiflu gegen Grippe, Paxlovid gegen Covid – insbesondere wenn bei ihnen ein hohes Risiko für Komplikationen besteht.

Paxlovid ist für die meisten Menschen immer noch kostenlos erhältlich, aber viele Patienten und sogar Ärzte meiden es, weil sie fälschlicherweise glauben, dass es zu einem Wiederaufflammen der Covid-Symptome führt, sagen Experten. Jüngste Studien haben keinen Zusammenhang zwischen antiviralen Medikamenten und dem Wiederauftreten der Symptome festgestellt.

„Für viele Viren, einschließlich Influenza, wissen wir, dass ein frühzeitiger Einsatz antiviraler Medikamente von Vorteil sein wird“, sagte Dr. Karan. „Sie stoppen die Virusreplikation schnell und haben danach weniger Immunschwäche.“

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