Die diesjährige Winterkrankheit ist eine andere Art von Hässlichkeit

By | December 19, 2023

Anfang dieses Monats betrat Taison Bell die Intensivstation von UVA Health und stellte fest, dass die Hälfte der von ihr betreuten Patienten nicht mehr in der Lage war, selbstständig zu atmen. Sie wurden alle an Beatmungsgeräte oder High-Flow-Sauerstoff angeschlossen. „Es war Anfang 2022, als ich das das letzte Mal gesehen habe“, erzählte mir Bell, ein Arzt für Infektionskrankheiten und Intensivpflege im Krankenhaus – ungefähr zu der Zeit, als die ursprüngliche Omicron-Variante die Region verwüstete und COVID-Fallaufzeichnungen zerstörte. Diesmal jedoch kamen das Coronavirus, die Grippe und RSV zusammen, um die Stationen der UVA zu füllen – „alles gleichzeitig“, sagte Bell.

Seit der Ankunft von COVID haben Experten voller Angst einen schlimmeren Winter vorhergesagt: Drei Atemwegsvirus-Epidemien wüten gleichzeitig in den USA. Letztes Jahr haben sich diese Befürchtungen nicht bewahrheitet, sagte mir Sam Scarpino, ein Modellierer für Infektionskrankheiten an der Northeastern University. Aber dieses Jahr „sind wir darauf vorbereitet“, da RSV, Grippe und COVID fast gleichzeitig ihren Höhepunkt zu erreichen drohen. Die Situation sieht so düster aus, dass die CDC am vergangenen Donnerstag dringend zu mehr Impfungen gegen die drei Krankheitserreger aufrief – das erste Mal seit Beginn der Pandemie, dass sie eine solche Beobachtung zu saisonalen Impfungen gemacht hat.

Im ganzen Land befinden sich die Gesundheitssysteme noch nicht im Krisenmodus. Sofern es nicht zu einer unerwarteten Wendung in der Virusentwicklung kommt, erscheint eine Wiederholung dieses ersten schrecklichen Omicron-Winters höchst unwahrscheinlich. Die USA sind auch nicht unbedingt zu einer Wiederholung der Schrecken des letzten Jahres verdammt, als riesige, frühe RSV-Wellen nach der Grippe das Land heimsuchten und pädiatrische Notaufnahmen und Intensivstationen über ihre Kapazitätsgrenzen hinaus füllten, bis zu dem Punkt, an dem einige Krankenhäuser damit begannen, provisorische Zelte aufzustellen draußen. um den Überschuss unterzubringen. Im Gegenteil, mehr als in jedem anderen Jahr seit dem Auftreten von SARS-CoV-2 scheinen unsere üblichen Atemwegsviren in Bezug auf Zeitpunkt und Ausmaß „zu ihren alten Mustern zurückzukehren“, sagt Kathryn Edwards, Spezialistin für Impfstoffe und Infektionskrankheiten bei Vanderbilt University, hat es mir erzählt.

Aber selbst moderate RSV-, Grippe- und SARS-CoV-2-Saisons könnten zu einer Katastrophe führen, wenn sie übereinanderliegen. „Es braucht wirklich nicht viel, damit eines dieser drei Viren den Ausschlag gibt und Krankenhäuser überfordert“, sagte mir Debra Houry, die Chefärztin des CDC. Auch die Bewältigung der potenziellen Gesundheitskrise, die vor uns liegt, sollte theoretisch nicht lange dauern. Zum ersten Mal in der Geschichte bieten die USA Impfstoffe gegen Grippe, COVID, Es ist RSV: „Wir haben drei Möglichkeiten, drei verschiedene Virusinfektionen zu verhindern“, sagte mir Grace Lee, eine Kinderärztin in Stanford. Und doch haben die Amerikaner die ihnen angebotenen Impfungen weitgehend ignoriert.

Bisher liegt die Inanspruchnahme von Grippeimpfstoffen unter der Vorjahresrate. Jüngsten Umfragen zufolge sind es bis zu die Hälfte der befragten US-Amerikaner wahrscheinlich oder definitiv planen nicht, den diesjährigen aktualisierten COVID-19-Impfstoff zu erhalten. RSV-Impfstoffe, die im Mai für Senioren und im August für schwangere Frauen zugelassen wurden, hatten Schwierigkeiten, Fuß zu fassen. Dieses Dreiergespann an Impfungen, das an alle verteilt wird, die dazu berechtigt sind, könnte dieses Jahr Hunderttausende Amerikaner von Notaufnahmen und Intensivstationen fernhalten. Dies wird jedoch nicht passieren, wenn sich die Menschen weiterhin dem Schutz entziehen. Die besondere Tragödie des kommenden Winters wird darin bestehen, dass jegliches Leid viel vermeidbarer wäre.

Ein Großteil der Qualen der Atemwegssaison im letzten Jahr kann auf eine schreckliche Kombination aus Timing und Intensität zurückgeführt werden. Eine RSV-Welle traf das Land früh und hart, erreichte im November ihren Höhepunkt und ließ den Krankenhäusern keine Zeit, sich zu erholen, bevor die Grippe – ebenfalls früher als geplant – im Dezember ihren Höhepunkt erreichte. Kinder waren die Hauptlast dieser Angriffe, nachdem sie jahrelang durch Maßnahmen zur Eindämmung der Pandemie vor Atemwegsinfektionen geschützt waren. „Als die Masken abgenommen wurden, nahmen die Infektionen zu“, erzählte mir Lee. Babys und Kleinkinder erkrankten schwer an ihren ersten Atemwegserkrankungen – aber auch viele ältere Kinder, die den typischen COVID-19-Infektionen entkommen waren, erkrankten schwer. Da das Personal im Gesundheitswesen aufgrund der Abwanderung durch die Pandemie immer noch erschöpft und erheblich reduziert war, waren die Krankenhäuser letztendlich überlastet. „Wir hatten einfach nicht genug Kapazitäten, um uns um die Kinder zu kümmern, die wir betreuen wollten“, sagte Lee. Die Anbieter prüften die Fälle telefonisch; Eltern verbrachten Stunden damit, ihre kranken Kinder in überfüllten Wartezimmern zu wiegen.

Und doch hat sich eine der größten Befürchtungen im Zusammenhang mit der letztjährigen Saison nicht bewahrheitet: RSV-, Grippe- und COVID-Wellen erreichen gleichzeitig ihren Höhepunkt. Der winterliche Höhepunkt der COVID-Infektionen kam erst im Januar, nachdem RSV und Grippe erheblich zurückgegangen waren. Mittlerweile pendelt sich der RSV-Wert jedoch um den Höchstwert herum, den er seit Wochen hält, die Zahl der COVID-Krankenhauseinweisungen nimmt langsam, aber stetig zu, und die Grippe scheint, nachdem sie nahezu in völliger Stille vor sich hin brodelte, „wirklich durchzustarten“, erzählte mir Scarpino . . Keines der drei Viren hat bisher die Höchstwerte der letzten Saison erreicht. Aber ein Zusammentreffen aller dieser Faktoren würde viele Krankenhäuser überfordern. Im ganzen Land sind viele Notaufnahmen und Intensivstationen fast ausgelastet. „Wir schwimmen im Moment gut“, sagte mir Sallie Permar, leitende Kinderärztin am Weill Cornell Medical Center und NewYork-Presbyterian Hospital. „Wenn man noch viel mehr hinzufügt, werden wir in eine ähnliche Situation wie im letzten Jahr geraten.“

Diese Vorhersage ist nicht sicher. RSV, das um einen nationalen Höhepunkt herumtanzt, könnte schnell zu sinken beginnen; Es kann einige Zeit dauern, bis die Grippe ihren Höhepunkt erreicht. Auch COVID bleibt unvorhersehbar: Es hat sich noch nicht in einem vorhersehbaren Muster von Ebbe und Flut eingependelt und wird sein aktuelles Tempo nicht unbedingt beibehalten oder übertreffen. Diese Saison könnte immer noch ruhiger sein als die vorherige und die Auswirkungen dieser Krankheiten könnten ähnlich oder sogar noch weiter voneinander entfernt sein.

Aber mehrere Experten sagten mir, sie halten erhebliche Überschneidungen in den kommenden Wochen für ein wahrscheinliches Szenario. Die Zeit ist reif, sich auszubreiten, da die Ferienzeit in vollem Gange ist und die Menschen auf dem Weg zu Familientreffen durch Reisezentren hetzen. Die Maskierungs- und Testraten bleiben niedrig, und viele Menschen ignorieren die Symptome wieder und gehen zur Arbeit, zur Schule oder zu gesellschaftlichen Veranstaltungen, während sie immer noch potenziell ansteckend sind. Nicht einmal die Viren selbst scheinen uns eine Chance zu geben. Die Grippesaison des letzten Jahres wurde beispielsweise hauptsächlich von einem einzigen Virusstamm, H3N2, dominiert. In diesem Jahr scheinen mehrere Grippestämme unterschiedlicher Art gleichzeitig zuzunehmen, was die Wahrscheinlichkeit erhöht, dass sich Menschen mit einer Version des Virus oder sogar mit mehreren Versionen kurz hintereinander infizieren. Das Personal im Gesundheitswesen ist in diesem Jahr in vielerlei Hinsicht in einer besseren Verfassung. Der Personalmangel sei nicht so schlimm, sagte mir Permar, und viele Spezialisten seien besser für den gleichzeitigen Umgang mit mehreren Viren gerüstet, insbesondere in der pädiatrischen Pflege. Kinder haben auch mehr Erfahrung mit diesen Käfern als im letzten Jahr. Aber Maskierung ist im Gesundheitswesen nicht mehr so ​​ein fester Bestandteil wie Anfang 2023. Und wenn RSV, Grippe und COVID gleichzeitig Gemeinden überschwemmen, könnten neue Probleme – einschließlich Koinfektionen, über die noch immer wenig verstanden wird – entstehen. (Auch andere Atemwegserkrankungen sind immer noch im Umlauf.) Es gibt vieles, was Experten einfach nicht vorhersagen können: Wir haben einfach noch kein Jahr hinter uns, in dem uns diese drei Viren tatsächlich gleichzeitig überschwemmen.

Impfstoffe würden natürlich einige der Probleme lindern – was einer der Gründe ist, warum die CDC ihren Aufruf herausgegeben hat, sagte mir Houry. Aber die Amerikaner scheinen nicht sehr daran interessiert zu sein, die Impfungen zu bekommen, auf die sie Anspruch haben. Die Inanspruchnahme von Grippeimpfstoffen ist im Vergleich zum Vorjahr in allen Altersgruppen zurückgegangen – selbst bei älteren Erwachsenen und schwangeren Frauen, die einem besonders hohen Risiko ausgesetzt sind. Und obwohl die COVID-Impfungen in einem Tempo voranschreiten, das mit dem von 2022 vergleichbar ist, bleiben die Raten „schrecklich“, sagte mir Bell, insbesondere bei Kindern. RSV-Impfstoffe haben nur 17 Prozent der Bevölkerung über 60 Jahre erreicht. Bei schwangeren Frauen, der anderen Gruppe, die Anspruch auf Impfungen hat, wurde die Aufnahme durch Verzögerungen und Unklarheiten darüber, ob sie berechtigt sind, behindert. Einige von Permars schwangeren ärztlichen Kolleginnen seien in Apotheken abgewiesen worden, erzählte sie mir, oder es sei ihnen mitgeteilt worden, dass ihre Impfungen möglicherweise nicht von der Versicherung abgedeckt seien. „Und dann bekommen einige dieser Eltern Babys, die mit RSV im Krankenhaus landen“, sagte sie. Babys sollten auch in der Lage sein, eine passive Form der Immunität durch monoklonale Antikörper zu erlangen. Allerdings sind diese Medikamente im ganzen Land Mangelware, was die Lieferanten dazu zwingt, ihre Verwendung auf die am stärksten gefährdeten Babys zu beschränken – ein weiterer Grund dafür, dass der tatsächliche Schutz vor Atemwegserkrankungen hinter seinem Potenzial zurückbleibt. „Es herrschte große Aufregung und Hoffnung, dass monoklonal die Antwort sei und dass jeder es bekommen könne“, erzählte mir Edwards. „Aber dann wurde ganz klar, dass dies rein funktionell nicht möglich sein würde.“

Letztes Jahr war zumindest ein Teil des durch Atemwegsviren verursachten Elends unvermeidlich: Nachdem die USA die Maßnahmen zur Eindämmung der Pandemie aufgegeben hatten, sollten die Krankheitserreger mit aller Macht zurückkehren. Das frühe Auftreten von RSV und Influenza (insbesondere nach einem starken Sommeranstieg von Enteroviren und Rhinoviren) ließ den Menschen ebenfalls wenig Zeit, sich vorzubereiten. Und natürlich gab es noch keine Impfstoffe gegen RSV. In diesem Jahr war der Zeitpunkt jedoch günstiger, die Immunität stärker und unser Werkzeugarsenal besser ausgestattet. Ein hoher Einsatz von Impfstoffen würde zweifellos die Rate schwerer Erkrankungen senken und die Ausbreitung in der Bevölkerung verringern; Es würde die Krankenhauskapazität erhalten und das Reisen in Schulen, Arbeitsplätzen und Verkehrsknotenpunkten sicherer machen. Krankheitswellen würden ihren Höhepunkt niedriger erreichen und schneller schrumpfen. Manche offenbaren sich vielleicht nie.

Aber bisher verstreichen wir gemeinsam die Chance, unsere Verteidigung zu stärken. „Es ist, als würden wir ohne Rüstung in die Schlacht stürmen“, sagte mir Bell, obwohl örtliche Beamte die Menschen seit Monaten anflehen, sich vorzubereiten. All dies führt dazu, dass sich dieses Jahr auf eine andere Art schrecklich anfühlt. Was auch immer in den kommenden Wochen und Monaten passieren wird, es wird eine schlimmere Version dessen sein, was hätte sein können – eine Zeit verpasster Chancen.

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