Die Entdeckung des Höllenhuhns könnte uns zeigen, wie dem Untergang der Dinosaurier zum Opfer fielen: ScienceAlert

By | January 28, 2024

Standen Dinosaurier bereits kurz vor dem Aussterben, als vor 66 Millionen Jahren ein Asteroid die Erde traf und damit die Kreidezeit beendete, die geologische Periode, die vor etwa 145 Millionen Jahren begann? Diese Frage beschäftigt Paläontologen wie uns seit mehr als 40 Jahren.

In den späten 1970er Jahren begann die Debatte darüber, ob sich die Dinosaurier vor ihrem großen Aussterben in ihrer Blütezeit befanden oder im Niedergang begriffen waren. Wissenschaftler stellten damals fest, dass die Vielfalt der Dinosaurier zwar in der geologischen Phase vor 83,6 bis 71,2 Millionen Jahren zugenommen zu haben schien, die Anzahl der dort vorkommenden Arten jedoch in den letzten paar Millionen Jahren der Kreidezeit abgenommen zu haben schien.

Einige Forscher interpretierten dieses Muster so, dass der Asteroid, der den Golf von Mexiko traf, lediglich der letzte Schlag für eine bereits gefährdete Tiergruppe war.

Andere haben jedoch argumentiert, dass der scheinbare Rückgang der Dinosauriervielfalt ein Artefakt der Schwierigkeit sein könnte, sie genau zu zählen. Fossile Formationen können verschiedene Dinosaurier mehr oder weniger häufig beherbergen, basierend auf Faktoren wie ihrer bevorzugten Umgebung und der Leichtigkeit, mit der ihre Körper dort versteinerten.

Die Zugänglichkeit verschiedener Aufschlüsse könnte die Art der Fossilien beeinflussen, die Forscher bisher gefunden haben. Diese Vorurteile stellen ein Problem dar, da sich Paläontologen auf Fossilien verlassen müssen, um schlüssig zu beantworten, wie gesund die Dinosaurierpopulationen waren, als der Asteroid einschlug.

Was geschah in diesem entscheidenden Moment wirklich mit der Dinosauriervielfalt?

Die Entdeckung, Identifizierung und Beschreibung neuer Dinosaurier liefern wichtige Hinweise. Hier kommt unsere Arbeit ins Spiel. Eine genaue Untersuchung dessen, was wir für ein jugendliches Exemplar einer bekannten Dinosaurierart aus dieser Zeit hielten, ergab, dass es sich tatsächlich um einen Teil eines erwachsenen Exemplars einer völlig neuen Art handelte.

Unsere Arbeit, die sich auf das Lebensstadium unseres Exemplars konzentriert, zeigt, dass die Dinosauriervielfalt vor dem Asteroideneinschlag möglicherweise nicht zurückgegangen ist, sondern dass noch weitere Arten aus dieser Zeit entdeckt werden müssen – möglicherweise sogar durch die Neuklassifizierung von Fossilien, die sich bereits in Sammlungen befinden . .

Kyle Atkins-Weltman hält den Oberschenkelknochen des neuen Dinosauriers, wie er erhalten wurde, mit den anderen Fossilien im Hintergrund. (Kyle Atkins-Weltman)

Hinweise in den Knochen eines vogelähnlichen Dinosauriers

Unsere neue Studie konzentrierte sich auf vier Hinterbeinknochen – einen Oberschenkelknochen, ein Schienbein und zwei Mittelfußknochen. Sie wurden in South Dakota in Gesteinen der Hell-Creek-Formation entdeckt und stammen aus den letzten 2 Millionen Jahren der Kreidezeit.

Als wir die Knochen zum ersten Mal untersuchten, identifizierten wir, dass sie zu einer Familie von Dinosauriern gehörten, die als Caenagnathiden bekannt sind – eine Gruppe vogelähnlicher Dinosaurier mit zahnlosen Schnäbeln, langen Beinen und kurzen Schwänzen. Direkte und abgeleitete fossile Beweise deuten darauf hin, dass diese Dinosaurier wie moderne Vögel mit komplexen Federn bedeckt waren.

Die einzige bekannte Caenagnathidenart aus dieser Zeit und Region war Anzu, manchmal auch „Huhn aus der Hölle“ genannt. Bedeckt mit Federn und sportlichen Flügeln und einem zahnlosen Schnabel, Anzu es wog zwischen etwa 450 und 750 Pfund (200 und 340 kg).

Trotz seines gruseligen Spitznamens steht seine Ernährung zur Debatte. Es war wahrscheinlich ein Allesfresser, der sowohl Pflanzen als auch kleine Tiere fraß.

Da unser Exemplar deutlich kleiner war als Anzu, wir gingen einfach davon aus, dass es sich um einen jungen Mann handelte. Wir führen die anatomischen Unterschiede, die wir bemerkten, auf seinen Jugendstatus und seine geringere Größe zurück – und wir gehen davon aus, dass sich das Tier verändert hätte, wenn es weiter gewachsen wäre.

Exemplare von Anzu sind selten und in der wissenschaftlichen Literatur wurden keine definierten Jungtiere veröffentlicht. Daher waren wir gespannt darauf, durch einen Blick in seine Knochen mehr darüber zu erfahren, wie er im Laufe seines Lebens wuchs und sich veränderte.

Ebenso wie die Ringe eines Baumes werden die Ringe von Knochenaufzeichnungen als Wachstumsstopplinien bezeichnet. Jede Jahreslinie stellt einen Teil eines Jahres dar, in dem sich das Wachstum des Tieres verlangsamte. Sie sagten uns, wie alt dieses Tier war und wie schnell oder langsam es wuchs.

Wir haben drei Knochen in der Mitte durchtrennt, um die innere Anatomie der Querschnitte mikroskopisch untersuchen zu können. Was wir sahen, hat unsere ursprünglichen Annahmen völlig zunichte gemacht.

Querschnittsstück aus gelblichem versteinertem Knochen mit Wachstumslinien wie die Jahresringe eines Baumes
Blaugrüne Markierungen deuten auf Linien gestoppten Wachstums im Querschnitt des versteinerten Knochens hin. An der Außenseite des Knochens liegen die Linien viel näher beieinander, was auf ein geringeres Wachstum pro Jahr schließen lässt. Die Forscher zählten genau sechs Linien, was bedeutet, dass dieses Tier zwischen 6 und 7 Jahre alt war, als es starb. (Holly Woodward)

Bei einem jungen Menschen würden wir erwarten, dass die Linien des gestoppten Wachstums im Knochen weit auseinander liegen, was auf ein schnelles Wachstum hindeutet, mit gleichmäßigen Abständen zwischen den Linien von der inneren zur äußeren Oberfläche des Knochens. Hier sahen wir, dass die hinteren Linien immer weiter auseinander standen, was darauf hindeutet, dass sich das Wachstum dieses Tieres verlangsamt hatte und es fast die Erwachsenengröße erreicht hatte.

Das war kein Teenager. Stattdessen handelte es sich um ein erwachsenes Exemplar einer völlig neuen Art, die wir getauft haben Eoneophron infernalis. Der Name bedeutet „Pharaos Huhn aus der Hölle“ und bezieht sich auf den Spitznamen seines größeren Cousins Anzu. Zu den einzigartigen Merkmalen dieser Art gehören mit dem Schienbein verwachsene Knöchelknochen und ein gut entwickelter Kamm an einem der Fußknochen. Das waren keine Merkmale eines jungen Mannes Anzu würde überwinden, sondern eher einzigartige Aspekte des Molls Eoneophron.

Erweiterung des Caenagnathid-Stammbaums

Mit diesen neuen Beweisen begannen wir, sorgfältige Vergleiche mit anderen Familienmitgliedern anzustellen, um festzustellen, wo Eoneophron infernalis in die Gruppe passen.

Es inspirierte uns auch dazu, andere Knochen, von denen man annahm, dass es sie gibt, noch einmal zu untersuchen Anzuda wir jetzt wussten, dass zu dieser Zeit mehr Caenagnathiden-Dinosaurier im Westen Nordamerikas lebten.

Ein Exemplar, ein teilweise kleinerer Fußknochen als unser neues Exemplar, schien sich von beiden zu unterscheiden. Anzu Es ist Eoneophron. Wo einst ein „Höllenhuhn“ gestanden hatte, waren jetzt zwei und es gibt Hinweise auf ein drittes: ein großes (Anzu), so schwer wie ein Grizzlybär, ein mittlerer (Eoneophron), von ähnlichem Gewicht wie ein Mensch, und ein kleines, aber unbenanntes Exemplar, dessen Größe der eines Deutschen Schäferhundes ähnelt.

Waldszene mit drei unterschiedlich großen vogelähnlichen Dinosauriern
Eoneophron infernalis und die kleineren unbenannten Arten gesellen sich nun zu den größeren Anzu als spätkreidezeitliche Caenagnathiden-Dinosaurier aus der Hell-Creek-Region. (Zubin Erik Dutta)

Vergleicht man Hell Creek mit älteren Fossilienformationen, etwa der berühmten Dinosaur Park Formation in Alberta, die Dinosaurier beherbergt, die vor 76,5 bis 74,4 Millionen Jahren lebten, so finden wir nicht nur die gleiche Anzahl an Caenagnathidenarten, sondern auch die gleichen Größenklassen.

Da haben wir Caenagnatovergleichbar mit Anzu, Chirosthenotenvergleichbar mit EoneophronEs ist Städte, vergleichbar mit der dritten Art, für die wir Beweise gefunden haben. Diese Parallelen in der Artenzahl und relativen Größe liefern überzeugende Beweise dafür, dass die Caenagnathiden im letzten Teil der Kreidezeit stabil blieben.

Unsere neue Entdeckung legt nahe, dass die Vielfalt dieser Dinosauriergruppe am Ende der Kreidezeit nicht abnahm. Diese Fossilien zeigen, dass es immer noch neue Arten zu entdecken gibt, und stützen die Annahme, dass zumindest ein Teil des Musters der abnehmenden Vielfalt das Ergebnis von Probenahme- und Konservierungsverzerrungen ist.

Sind die großen Dinosaurier auf die gleiche Weise ausgestorben, wie eine Hemingway-Figur scherzte, sie seien bankrott gegangen: „allmählich, dann plötzlich“? Auch wenn es in dieser Aussterbedebatte noch viele offene Fragen gibt, Eoneophron fügt Beweise dafür hinzu, dass es den Caenagnathiden gut ging, bevor der Asteroid alles ruinierte.Die Unterhaltung

Kyle Atkins-Weltman, Doktorand der Paläoökologie, Oklahoma State University und Eric Snively, außerordentlicher Professor für Anatomie und Zellbiologie, Oklahoma State University

Dieser Artikel wurde von The Conversation unter einer Creative Commons-Lizenz erneut veröffentlicht. Lesen Sie den Originalartikel.

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