Die überraschende Geschichte des Barcodes

By | January 18, 2024

Anmerkung der Redaktion: Die in diesem Kommentar geäußerten Meinungen sind ausschließlich die der Autoren. CNN präsentiert die Arbeit von Die Unterhaltung, eine Zusammenarbeit zwischen Journalisten und Wissenschaftlern zur Bereitstellung von Nachrichtenanalysen und Kommentaren. Der Inhalt wird ausschließlich von The Conversation produziert.

(Die Unterhaltung) – Nur wenige Objekte auf der Welt sind so unmittelbar erkennbar wie ein Barcode. Schließlich sind wir überall von Barcodes umgeben – täglich werden mehr als 6 Milliarden Barcodes gescannt. Sie befinden sich in den Büchern, die wir kaufen, und in den Paketen, die bei uns ankommen. Sie sind zu einem so akzeptierten Teil unseres täglichen Lebens geworden, dass man sich kaum vorstellen kann, wie sie anders sein könnten.

Ich habe im Laufe meiner Karriere als Professor für Medienwissenschaften verschiedene Technologien erforscht, aber erst als ich anfing, mein Buch über die Kulturgeschichte des Barcodes zu schreiben, wurde mir klar, wie selbst die banalsten Gegenstände in unserem Leben so aussehen, wie sie aussehen . aufgrund von Entscheidungen, die größtenteils in der Geschichte verloren gegangen sind.

Als ich anfing, im Archiv der Barcode-Geschichte an der Stony Brook University zu stöbern, wurde mir klar, wie nahe wir einer Welt gekommen sind, in der wir Volltreffer- oder Sonnensymbole scannen, um unsere Lebensmittel zu kaufen.

Unsere Geschichte beginnt im Jahr 1949, als Joseph Woodland und Bernard Silver das Patent für den ersten Barcode anmeldeten. Dieses Patent beschrieb die Grundstruktur der Verwendung von Linienpaaren zur Darstellung von Zahlen, die auch mehr als 70 Jahre später noch in der Barcode-Technologie verwendet wird.

Was ihr Patent jedoch nicht enthielt, war etwas, das die meisten Menschen heute als Barcode erkennen würden. Tatsächlich enthielt der erste Barcode keine vertikalen Linien. Stattdessen verwendete er eine Reihe konzentrischer, zielscheibenförmiger Kreise.

Der Zielbarcode wurde 1949 im Patent von Woodland und Silver eingeführt.

Woodland und Silver hatten zunächst Schwierigkeiten, Unternehmen für ihre Erfindung zu interessieren. Doch das Schicksal des Barcodes begann sich 1960 zu ändern, als der Ingenieur und Physiker Theodore H. Maiman den ersten funktionierenden Laser baute, der es ermöglichte, das Linienmuster eines Barcodes schnell zu entschlüsseln.

Kurz darauf, im Jahr 1967, führte die Eisenbahnindustrie Kartrak ein, das weltweit erste offizielle Barcodesystem. Kartrak-Barcodes wurden entwickelt, um Eisenbahnwaggons automatisch zu identifizieren, wenn sie durch Scanner fahren. Sie verwendeten jedoch ein Design aus verschiedenfarbigen Linien, das eher an ein Kunstwerk moderner Kunst erinnert als die Barcodes, die wir heute verwenden.

Aber Kartrak hatte von Anfang an Schwierigkeiten – das System war nicht so genau, wie die Leute erwartet hatten – und wurde in den 1970er Jahren nicht mehr verwendet. Obwohl es sich um den ersten Barcode handelte, der offiziell von einer Branche übernommen wurde, ist das mehrfarbige Design des Kartrak-Symbols bis heute nicht mehr wegzudenken eine Fußnote in der Geschichte.

Ungefähr zur gleichen Zeit, als Kartrak auf den Markt kam, löste die Lebensmittelindustrie eine Kette von Ereignissen aus, die zu dem Barcode führte, den wir heute kennen. In den späten 1960er Jahren begannen Geschäfte mit Barcode-Pilotprojekten, bei denen sehr unterschiedliche Arten von Barcode-Symbolen zum Einsatz kamen.

Eines der Symbole war der Original-Barcode, der damals RCA gehörte (weil diese die Patentrechte erworben hatte). Aber auch andere Geschäfte verwendeten Symbole, die von anderen Unternehmen entwickelt wurden. Beispielsweise entwickelte ein Unternehmen namens Carecogn ein sonnenförmiges Symbol; Die Firma Litton hat ein Fansymbol geschaffen. Die Lebensmittelindustrie erkannte bald, dass diese Experimentierperiode im Wilden Westen nicht von Dauer sein konnte.

Barcodes könnten zur Automatisierung von Inventur und Kasse nur dann funktionieren, wenn alle in der Lebensmittelbranche damit einverstanden wären, dasselbe Symbol zu verwenden. Andernfalls wäre das System übermäßig komplex und teuer. Deshalb gründete die Lebensmittelindustrie 1971 ein Komitee mit der Aufgabe, einen branchenweiten Datenstandard zu entwickeln und ein Symbol auszuwählen, das die Geschäfte übernehmen wollten.

Der vom Komitee entwickelte Datenstandard – der Universal Product Code – ist für die Verwendung mit verschiedenen Arten von Barcodesymbolen konzipiert. Das Komitee musste dann das Symbol auswählen. Sie holten Bewerbungen von mehreren Unternehmen ein und grenzten die Gruppe auf sieben Finalisten ein. Da begann das Drama erst richtig.

Die sieben Barcode-Symbol-Finalisten werden in den offiziellen internen Berichten des Symbolauswahlausschusses aufgeführt.

Der Beitrag von RCA war der erste Spitzenreiter unter den sieben Finalisten. Schließlich war der Bull’s-Eye-Barcode das ursprüngliche Barcode-Symbol, und RCA war ein leistungsstarkes Unternehmen, das erhebliche Ressourcen in die Entwicklung der Technologie investiert hatte. Der Hauptkonkurrent von RCA war ein Nachzügler im Kampf um die Vorherrschaft der Barcodes: das IBM-Symbol, das Anfang der 1970er Jahre von George Laurier erfunden wurde.

Zwischen 1971 und 1973 prüfte das Komitee die sieben Finalisten eingehend, hörte sich die Vorschläge jedes Unternehmens an und traf sich mehrmals, um das weitere Vorgehen zu besprechen. RCA und IBM blieben die ganze Zeit an der Spitze, und in einer etwas ironischen Wendung setzte sich Joseph Woodland – der „Vater des Strichcodes“ und Erfinder des Bull’s-Eye-Symbols – für das Symbol von IBM gegenüber seiner eigenen Erfindung ein.

Als RCA erkannte, dass ihr Symbol möglicherweise nicht ausgewählt werden würde, begann sie Druck auf das Komitee auszuüben und drohte damit, sich vollständig aus der Barcode-Industrie zurückzuziehen, wenn ihr Ziel nicht als Standard ausgewählt würde.

Die Frist für die Auswahl eines Symbols durch das Komitee lief im März 1973 ab, und die Entscheidung wurde getroffen. Auf seiner letzten Sitzung entschied sich das Komitee für das IBM-Symbol, obwohl es Bedenken gab, dass das Komitee, um den Historiker Stephen Brown zu zitieren, „durch die Entscheidung für das überquadratische Symbol anstelle des Zielsymbols das Tempo der Umsetzung möglicherweise drastisch verlangsamt hat“, und zwar aufgrund von RCA. Druck.

Das IBM-Symbol wurde zum Industriestandard und der erste Universal Product Code-Barcode wurde am 26. Juni 1974 in einem Supermarkt in Troy, Ohio, gescannt. Interessanterweise ist das vom Komitee ausgewählte IBM-Symbol auch fast 50 Jahre später immer noch gültig. . Die Barcodes, die Sie in einem Supermarkt scannen, sind im Wesentlichen dieselben Barcodes, die jemand in den 1970er Jahren gescannt hätte.

Basierend auf Notizen aus Symbolauswahlsitzungen hatten die Ausschussmitglieder das Gefühl, dass sie wichtige Arbeit leisteten. Aber selbst in ihren kühnsten Träumen hätten sie sich nicht vorstellen können, wie wichtig ihre Entscheidung am Ende sein würde.

Das von ihnen ausgewählte Barcode-Design wurde zu einem der ikonischsten Bilder des Kapitalismus und inspirierte Gebäudeentwürfe von Architekten, symbolisierte dystopische Konformität in der Science-Fiction, wurde zu einem beliebten Tattoo und inspirierte sogar Online-Fangemeinden.

Aber das Design, das die Welt veränderte, war beinahe ein vergessenes Stück Geschichte. Wenn nur ein paar Supermarktmanager anders abgestimmt hätten, könnten wir in eine Welt voller Zielvorgaben vordringen.

Jordan Frith ist Pearce-Professor für professionelle Kommunikation an der Clemson University in Clemson, South Carolina.

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