ESA sieht großes Interesse an kommerziellem Frachtprogramm

By | January 25, 2024

WASHINGTON – Die Europäische Weltraumorganisation sieht großes Interesse der Industrie an einer neuen Initiative zur Unterstützung der Entwicklung kommerzieller Frachtfahrzeuge, einem Schritt in Richtung einer europäischen Fähigkeit zur bemannten Raumfahrt.

Die ESA hat am 20. Dezember einen Aufruf zur Einreichung von Vorschlägen für ihr LEO Cargo Return Service-Programm veröffentlicht, den die Agentur als Call for Proposals (ITT) bezeichnet. Das von der Agentur im November nach einem Weltraumgipfeltreffen in Sevilla, Spanien, angekündigte Programm orientiert sich am Commercial Orbital Transportation Services (COTS)-Programm der NASA, das zur Entwicklung des Frachtraumschiffs Dragon von SpaceX und des Frachtraumschiffs Cygnus von Northrop Grumman führte.

Vorschläge für die erste Phase des Programms werden der ESA Ende Februar vorgelegt. Die Agentur geht davon aus, bis zu drei Unternehmen für Erstverträge mit einem Gesamtwert von 75 Millionen Euro (82 Millionen US-Dollar) auszuwählen, um mit der Designarbeit für diese Fahrzeuge zu beginnen. Die ESA hofft, diese Aufträge bis zum nächsten Weltraumgipfel Ende Mai in Brüssel vergeben zu können.

Das langfristige Ziel des Programms besteht darin, bis 2028 kommerzielle Frachtfahrzeuge auf der Internationalen Raumstation im Einsatz zu haben. „Wir haben ein sehr, sehr anspruchsvolles Datum, um bis Ende 2028 zwei Demonstrationsflüge zur Internationalen Raumstation zu starten.“ verschiedene Lieferanten“, sagte Samantha Cristoforetti, eine ESA-Astronautin, die am Nutzlastprogramm arbeitet, während einer Podiumsdiskussion am 23. Januar auf der Europäischen Weltraumkonferenz in Brüssel.

„Es ist eine Herausforderung für uns bei der ESA und natürlich auch eine Herausforderung für die Branche“, fuhr sie fort, „die Dinge in einer Geschwindigkeit voranzutreiben, die, sagen wir mal, nicht unbedingt typisch für die klassischen ESA-Entwicklungsprogramme ist, die wir gesehen haben.“ .“

Eine weitere Herausforderung wird die Finanzierung sein. Mit den 75 Millionen Euro soll eine erste, zweijährige Phase des Programms finanziert werden. Eine zweite Phase, die die Entwicklung der Fahrzeuge und die Durchführung der Demonstrationsmission zur ISS umfasst, wird beim nächsten ESA-Ministertreffen Ende 2025 finanziert.

Daniel Neuenschwander, ESA-Direktor für bemannte und robotische Exploration, sagte während einer Pressekonferenz auf der Konferenz, dass er erwarte, dass die ESA beim Ministertreffen 2025 „in der Größenordnung von einigen hundert Millionen“ Euro für das Programm beantragen werde. als COTS, wo NASA Mitte der 2000er-Jahre wurden voraussichtlich 500 Millionen US-Dollar ausgegeben, ein Betrag, der anstieg, als die Agentur Meilensteine ​​zu den Auszeichnungen beider Unternehmen hinzufügte.

Dies bedeutet, dass von den am Programm teilnehmenden Unternehmen erwartet wird, dass sie einen erheblichen finanziellen Beitrag zum Programm leisten. „Wir suchen Industriepartner, die dies als Geschäftsmöglichkeit sehen“, sagte Cristoforetti. „Die Industrie wird sich stark an diesem Projekt beteiligen, da wir eine erhebliche Kofinanzierung von privater Seite erwarten.“

Diese Herausforderungen haben das Interesse an dem Programm nicht geschmälert. „Wir wissen immer noch nicht, wer bieten wird und wie viele Bieter wir bekommen werden, aber ich denke, das Interesse ist groß“, sagte sie und bemerkte, dass ein Online-Briefing für potenzielle Bieter Anfang dieses Monats „sehr gut“ verlaufen sei besucht.“

Diese potenziellen Bieter decken das gesamte Spektrum der europäischen Raumfahrtindustrie ab. An einem Ende steht das Startup The Exploration Company, das bereits Pläne zur Entwicklung von Nutzfahrzeugen für den Transport von Fracht in den und aus dem Weltraum angekündigt hatte. Im vergangenen Februar wurden 40,5 Millionen Euro gesammelt und es ist geplant, noch in diesem Jahr einen kleinen Wiedereintritts-Demonstrator auf den Markt zu bringen.

„Ich weiß es wirklich zu schätzen, dass die ESA ihren Beschaffungsansatz geändert und eine Ausschreibung für Fracht zur Raumstation und zurück gestartet hat“, sagte Hélène Huby, Geschäftsführerin von The Exploration Company, auf dem Panel. Sie sagte, ihr Unternehmen betrachte sowohl die ESA als auch private Raumstationsentwickler als Kunden für seine Frachtfahrzeuge.

Am anderen Ende steht ArianeGroup, der Hauptauftragnehmer für die Trägerrakete Ariane 6. Das Unternehmen kündigte 2022 ein Konzept namens Smart Upper Stage for Innovative Exploration (SUSIE) an, ein wiederverwendbares Raumschiff, das auf der Trägerrakete Ariane 6 gestartet werden könnte Wird zum Transport von Fracht und Besatzung verwendet. Das Unternehmen begann im vergangenen Herbst mit dem Testen eines Kleinmodells von SUSIE.

Cécilia Matissart, Direktorin für Strategie und Innovation bei ArianeGroup, teilte dem Gremium mit, dass das Unternehmen erwäge, SUSIE für das Nutzlastprogramm der ESA anzubieten. „Unser SUSIE-Nutzlastkonzept ist wirklich etwas, das mit einem sehr pragmatischen Ansatz entwickelt wurde“, sagte sie. „Wir sind heute voll und ganz entschlossen, auf das ITT der ESA zur Nutzlastherausforderung zu reagieren.“

Als die ESA im November den Nutzlastwettbewerb ankündigte, beschrieb sie ihn als einen Schritt in der Entwicklung eines Mannschaftsfahrzeugs, etwas, das eine hochrangige Beratergruppe der Agentur im vergangenen März empfohlen hatte. Dazu gehört die Forderung, dass Fahrzeuge nicht nur Fracht zur Raumstation transportieren, sondern auch in der Lage sein müssen, Fracht zur Erde zurückzubringen.

Cristoforetti sagte, eines der Ziele des Frachtwettbewerbs bestehe darin, „sicherzustellen, dass es sich bei der Entwicklung nicht um ein Frachtfahrzeug und einen Dienst handelt, der in einer Sackgasse endet, sondern dass es möglicherweise ein Sprungbrett zu einem Mannschaftsfahrzeug ist.“

Huby sagte, sein Unternehmen habe bei der Arbeit an seiner Frachtkapsel über die bemannte Raumfahrt nachgedacht und nun Besatzungskapazitäten integriert, die keine unmittelbaren Kosten- oder Zeitplanauswirkungen hätten. Kurzfristig liegt der Fokus jedoch auf der Belastung. „Wir müssen dieses Jahr Platz schaffen“, sagte sie. „Wir müssen das ITT gewinnen. Wir arbeiten hart, um Gewinner zu sein.“

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