Im Rose Bowl fand Michigan eine süße, lang erwartete Katharsis

By | January 2, 2024

PASADENA, Kalifornien – Es war das vierte Tor, als Warde Manuel loslief. Der sanfte Spaziergang des Sportdirektors von Michigan befreite ihn von der Anspannung und der Folter, die er in seinem Inneren verspürte, ein weiterer hilfloser Zuschauer in einem Stadion voller 96.000 Zuschauer. Einmal, zweimal, dreimal zog er sich von seinem Aussichtspunkt in der Nähe der 10-Yard-Linie zurück, während eine Verletzungsunterbrechung und zwei doppelte Auszeiten die Mai- und Blau-Fans in eine Reihe von Crescendos und Decrescendos zogen, wobei jede Welle nervöser war als die letzte. vorherige.

Nur drei Yards trennten Alabama und seinen imperialen Trainer Nick Saban von einem Touchdown, der diesen Rose Bowl in die zweite Verlängerung geschickt hätte. Drei Yards trennten Michigan zum ersten Mal in der Schulgeschichte von einer Reise zum nationalen Meisterschaftsspiel. Und angesichts all dessen, was den Wolverines in diesem Jahr widerfahren ist – von der Entlassung eines Koordinators, eines Co-Trainers und zweier Mitarbeiter bis hin zu den NCAA-Ermittlungen, die zu Sperren für Trainer Jim Harbaugh im Wert von sechs Spielen führten – fühlte es sich so an, als ob dieser Schritt unweigerlich passieren würde eher Raum und Vermächtnis als Raum und Ziel. Kraft- und Konditionstrainer Ben Herbert machte einen Satz und sprang aus dem Gedränge an die Seitenlinie von Michigan. Quarterback JJ McCarthy rief die Fans hinter der Endzone zum Jubeln auf. Der Reserveverteidiger German Green sprach ein Gebet und blickte zum Himmel auf, als die beiden Teams auf das Spielfeld zurückkehrten.

Der Anruf von Defensivkoordinator Jesse Minter lautete Verdrehte, ein furchtloser, aggressiver Angriff, der die Lücken A und B mit Körpern überflutete, die alle darauf aus waren, Alabamas dynamischen Quarterback Jalen Milroe zu ersticken. Jeder, der mit Michigans Verteidigung zu tun hatte, ging davon aus, dass die Crimson Tide den Ball in Milroes Händen behalten würde, während das Spiel und die Saison ins Wanken gerieten. Der daraus resultierende Tackling des Quarterbacks wurde mit solcher Heftigkeit und Wucht beantwortet, dass der Tackling des Edge Rushers Derrick Moore Milroes Körper mit dem Helikopter abschoss, bis er in die falsche Richtung blickte. “Ja ja!” Schrie Manuel, als er in die Luft sprang. Die Katharsis ist offiziell eröffnet: Michigan 27, Alabama 20.

„Das fasst die Art und Weise zusammen, wie diese Mannschaft das ganze Jahr über gespielt hat“, sagte Manuel kurz danach. „Belastbar, fixiert, vorbereitet, geht mit den verschiedenen Problemen um, die im Spiel auftauchen, und findet einen Weg. Ich kann nicht stolzer auf sie sein.“

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Manuel gehört nach wie vor zu den Protagonisten vieler Intrigen rund um Michigan in den letzten Jahren, von seiner Entscheidung, Harbaughs Gehalt nach einem katastrophalen Wahlkampf 2020 zu halbieren, bis hin zur Umsetzung von Harbaughs selbst auferlegter Suspendierung wegen mutmaßlicher Verstöße bei der Rekrutierung zu Beginn dieses Jahres. Es war Manuel, der einen vernichtenden offenen Brief schrieb, in dem er den neuen Präsidenten der Big Ten, Tony Petitti, dafür verurteilte, dass er sich entschieden hatte, Harbaugh ein zweites Mal zu suspendieren, als Connor Stalions, ein ehemaliger Teamanalyst aus Michigan und Autor einer aufwendigen Schilderdiebstahloperation, der Welt vorgestellt wurde. das die Signale der Gegner entschlüsselte. Und es ist Manuel, der sich weiterhin aggressiv um Harbaughs Unterschrift bei der lukrativen Vertragsverlängerung bemüht, die den 60-Jährigen angeblich zum bestbezahlten Trainer der Konferenz machen würde, eine Belohnung für den Gewinn von drei Big-Ten-Titeln in Folge inmitten des allgegenwärtigen Chaos.

Drei Jahre voller Drama und zwei Jahre des Scheiterns in den College-Football-Playoffs wurden von Spielern, Trainern und Administratoren aus Michigan während eines regelrechten Ausbruchs ausgetragen, als Milroe zu Boden fiel. Die Fähigkeiten des Programms auf dem Spielfeld wurden in Frage gestellt und in Zweifel gezogen, nachdem die Wolverines 2021 von Georgia besiegt und 2022 von TCU in Verlegenheit gebracht wurden, zwei Rückschläge im Halbfinale, die die Mystik der Big Ten weiter untergruben. Dann wurde der Universität unter dem Motto „Leaders and Better“ lautstark und kurzerhand Betrug vorgeworfen. Es hatte etwas Poetisches, das Spiel am Montag in der Verteidigung zu beenden, nachdem Harbaugh und seine Spieler die ganze Saison über in der Verteidigung gestanden hatten.

„Ohne die Einheit, die wir haben, können wir das nicht schaffen“, sagte McCarthy. „Alles, was wir das ganze Jahr über durchgemacht haben, hat uns unzerbrechlich gemacht, und in den größten Momenten haben wir uns gezeigt.“

Sie kamen in den letzten Momenten der regulären Spielzeit mit einem stahlharten 75-Yard-Touchdown zum Einsatz und brachten das Spiel auf 20:20, wobei der zurückgebliebene Blake Corum 35 Yards in die Luft kam, McCarthy sich um 16 Yards bemühte und der Wide Receiver Roman Wilson drehte, was er konnte war eine Interception bei einem gewagten 29-Yard-Catch-and-Run, der die Wolverines in Richtung Endzone drängte. Zwei Spielzüge später überquerte Wilson die Torlinie nach einem wunderbar geplanten und ausgeführten Fehlpass von McCarthy. Es war genau die Art von Spielweise, mit der Offensivkoordinator Sherrone Moore die Crimson Tide zu Beginn des Spiels verwirrte, eine deutliche Erinnerung daran, warum er mit gerade einmal 37 Jahren als einer der klügsten Trainer des College-Footballs gilt, insbesondere bei seinem 4:0 Record gilt während beider Sperren als Ersatz für Harbaugh. Er genoss die Feierlichkeiten am Montagabend, indem er mit einer seiner Töchter auf seinen Schultern und einer zeremoniellen Rose in den Händen über das Feld wanderte.

Rose Bowl: JJ McCarthy, Michigan überdauert Jalen Milroe, Alabama im AT-Thriller

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Beim ersten Ballbesitz der Verlängerung tauchten sie erneut auf, als Corum das tat, was Corum tut: Er wich zwei Verteidigern hinter der Scrimmage-Linie aus und verwandelte sich dann in zwei Tackles für einen pulsierenden 17-Yard-Score. Alles, was die Wolverines brauchten, um die Kontrolle über die Extra-Session zu übernehmen, waren zwei Runs des Spielers, der das Team letzten Winter durch seine unerwartete Rückkehr in sein letztes Jahr in Schwung brachte. Seitdem hat sich Corum klar dazu geäußert, dass die Saison 2023 „Meisterschaft oder Pleite“ sei, wenn man bedenkt, wie nahe das Team in aufeinanderfolgenden Saisons herangekommen ist, eine Aussage, die er letzte Woche in Interviews vor dem Rose Bowl immer wieder betonte. Er feierte den Sieg, indem er mit den Michigan-Größen Denard Robinson und Mike Hart, beide Mitglieder von Harbaughs Team, für Fotos posierte. „Wer ist der beste Spieler auf diesem Foto?“ fragte ein Reporter rhetorisch. Das ist jetzt schwer zu beantworten, da alle drei Legenden sind.

Sie traten zuletzt auf, als Alabama das Spielfeld betrat, um den letzten Ballbesitz des Spiels zu erzielen, wohlwissend, dass alles andere als ein Touchdown die Crimson Tide nach Hause schicken würde. Den ganzen Monat über predigten Michigans Trainer, wie wichtig es sei, eine auf die Offensive ausgerichtete Verteidigung zu spielen und das Spiel zu Milroe zu bringen, indem man so schnell wie möglich in das Rückfeld der Crimson Tide vordringe. Minter glaubte, dass seine Spieler bessere Leistungen erbringen würden, wenn er sie mit Stunts, Blitzangriffen und simuliertem Druck loslassen würde, statt mit einer passiveren Eindämmungsstrategie. Verdrehte ließ sechs von Michigans elf Verteidigern in Richtung des Quarterbacks frei. Und nachdem es funktioniert hatte, hob Manuel Minter mit einer bärenstarken Umarmung vom Boden hoch.

„Sie vertrauen Ihren Spielern und Ihren Spielern, Sie vertrauen ihrem Coaching“, sagte Minter. „Und wenn das Spiel auf dem Spiel steht, lässt man sie schnell spielen und nicht zu viel nachdenken und tun, was wir versprochen haben. Das Spiel kommt auf den letzten Spielzug an, lasst uns ihnen nachgehen. Das ist uns gelungen und [I’m] Ich bin sehr stolz auf den Sieg unserer Jungs.“

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Dass es mit einer urtümlichen Zurschaustellung von Gewalt an der Torlinie endete, passte ebenso gut zu einem Programm, das wusste, dass es härter werden musste, nachdem es von 2004 bis 2019 gegen Ohio State 15 Mal bei 16 Chancen in Rückstand geraten war. Harbaugh und seine Mitarbeiter konzentrierten sich wieder darauf, den Fußball zu leiten, Leute in den Schützengräben anzugreifen und talentiertere Gegner zu dominieren, indem sie sich auf Willen statt Geschick verließen, obwohl kaum Zweifel daran bestanden, dass sich auch die Wolverines verbesserten. Sie benannten ihre Indoor-Laufübung in „Beat Ohio“ um und belebten sie mit Sirenen, dröhnender Musik und heftigen Kämpfen, deren Wildheit sie, wie die Spieler sagen, an Gladiatorenfilme erinnert. Als sie 2021 schließlich die Buckeyes besiegten und eine acht Spiele andauernde Niederlagenserie einstecken mussten, die sich über Harbaughs gesamte Amtszeit erstreckte, änderten sie den Namen wieder in „Beat Georgia“, als Anerkennung dafür, wie schwer Michigan bei der ersten Reise des Programms zu den College Football Playoffs besiegt wurde . In den letzten vier Wochen haben Spieler begonnen, es die „Beat Bama“-Übung zu nennen. Und das taten sie auch.

Der Sieg über Alabama war so befriedigend und symbolisch, dass Herbert, der Mann, der am meisten dafür verantwortlich war, die Spieler Michigans größer, stärker, schneller und härter zu machen, während der Schlägerei nach dem Spiel unkontrolliert schluchzte und Tränen über sein Gesicht liefen. Aus diesem Grund hüpfte Jake Butt, ehemaliger Wolverine-Tight-End und heutiger Big-Ten-Network-Analyst, vor Freude auf und ab. Aus diesem Grund ließ der verletzte Stürmer Zak Zinter, der sich gegen Ohio State das Bein gebrochen hatte, seine Krücken fallen und lief über den mit Konfetti übersäten Rasen, um mit seinen Teamkollegen und seiner Familie zu feiern. Deshalb drängte sich Manuel durch die Menge zu Jack Harbaugh, Jims Vater, und umarmte ihn lange und herzlich. Deshalb war Michigans Umkleideraum noch lange, nachdem Milroe den Rasen verlassen hatte, voller Handys und Selfies.

„Glauben Sie, dass dies eines der besten College-Football-Spiele aller Zeiten war?“ schrie ein Vielfraß über den Lärm hinweg.

„Auf jeden Fall“, rief ein Teamkollege zurück.

Vollständige Katharsis.

Michael Cohen berichtet für FOX Sports über College-Football und Basketball, mit Schwerpunkt auf den Big Ten. Folgen Sie ihm auf Twitter unter @Michael_Cohen13.



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