Können die Royals die AL Central gewinnen, nachdem sie den Kader überarbeitet haben? Rotationsaktualisierungen und Aufschlüsselungen der Spielerpositionen können hilfreich sein

By | December 19, 2023

Niemand wird sie mit den Los Angeles Dodgers verwechseln, aber die Kansas City Royals waren eines der aktivsten Teams der Nebensaison. Die Royals haben bereits sechs Free Agents für große Ligaverträge unter Vertrag genommen: die Starting Pitcher Seth Lugo und Michael Wacha, die Reliever Will Smith und Chris Stratton, den Outfielder Hunter Renfroe und den Infielder Garrett Hampson. Die Roster-Ressourcenseite von FanGraphs geht davon aus, dass sie acht neue Gesichter in ihrem Eröffnungsteam haben werden.

Wie vorherzusehen war, hat die Winterkampagne von Geschäftsführer JJ Picollo die Erwartungen an seinen Verein im Jahr 2024 geweckt. MLB Network-Analyst und ehemaliger Backstop der großen Liga Anthony ReckerUm eine Quelle zu zitieren, sagte er diese Woche, dass er aufgrund der Situation die Royals auswählen würde, um die American League Central zu gewinnen. Man muss Reckers Meinung nicht zustimmen, um Kansas Citys plötzlichen Tonwechsel zu würdigen.

Immerhin haben die Royals eine Bilanz von 106 Niederlagen hinter sich, die der Gruppe von 2005 die schlechteste Leistung in der Geschichte der Franchise bescherte. Sie verzeichneten den viertschlechtesten Serienunterschied in den Majors und beendeten 31 Spiele in einer schwachen Division. Die letzte World Series hat bewiesen, dass Teams ihr Schicksal schnell ändern können, aber man darf sich fragen, ob diese Royals dieser Aufgabe gewachsen sind – insbesondere, da Picollo angedeutet hat, dass der Großteil ihrer Off-Season-Arbeit möglicherweise bereits erledigt ist.

War der Royals-Hype also verdient oder fehl am Platz? Nachfolgend hat CBS Sports drei Fragen zusammengestellt, die darüber entscheiden werden, ob Kansas City die gute Stimmung aufrechterhalten kann.

1. Reichen Pitch-Updates aus?

Für die Royals wäre es schwierig, schlechter zu pitchen als in der letzten Saison. Kansas City startete 23 verschiedene Pitcher, die zweitmeisten unter den Majors. Wenn die Dinge gut laufen, verbrennen die Teams nicht so viele Arme. Es überrascht nicht, dass die Royals im Team ERA den 28. Platz belegten, nur vor den nihilistischen Athletics und den verwirrenden Rockies. Von den acht Royals, die mehr als fünf Starts erhielten, hatten nur zwei einen ERA+ über 100: der Linkshänder Cole Ragans und Ryan Yarbrough, der Mitte der Saison zu den Dodgers transferiert wurde.

Ragans von den Rangers zu bekommen war zum Handelsschluss vielleicht der beste Schachzug. Jetzt hoffen die Royals, dass der Import von 40 % der Padres-Rotation in Lugo und Wacha dazu beitragen kann, den Rest der Startelf zu stabilisieren. Dieser Plan birgt ein unbestreitbares Risiko. Vor letztem Jahr hatte Lugo seit 2020 nicht mehr gespielt. Wacha hingegen ist nicht mehr weit von einem brutalen Dreijahresaufenthalt entfernt. Im Jahr 2023 schlugen beide jedoch gut zu, und seien wir ehrlich: Sie wären für die Royals nicht erschwinglich, wenn sie sicher wären.

Darüber hinaus deuten selbst pessimistische Prognosen darauf hin, dass sich die Rotation der Royals erheblich verbessert hat. Bedenken Sie, dass die fünf am häufigsten eingesetzten Starter von Kansas City in der vergangenen Saison einen ERA von 5,22 hatten. Die Sammlung von Ragans, Lugo, Wacha, Brady Singer und Jordan Lyles wird von Steamer auf einen ERA von 4,48 prognostiziert. Das ist der Unterschied zwischen dem Aufstellen einer der schlechtesten Rotationen im Baseball und dem Aufstellen einer lediglich unterdurchschnittlichen Einheit. Die Aufwertung von „schrecklich“ auf „erträglich“ ist nicht so kommerziell oder ehrgeizig wie die Aufwertung von „erträglich“ auf „gut“, kann aber den gleichen Nettoeffekt auf Siege haben.

Picollos Winter sollte auch einen miserablen Bullpen verbessern. Manager Matt Quatraro übergab im vergangenen Jahr 91 hochwirksame Aufträge an Carlos Hernández, Aroldis Chapman, Scott Barlow, Taylor Clarke und José Cuas. Nur einer der fünf (Chapman) hatte einen ERA+ über 100. Man muss nicht glauben, dass Smith, Stratton oder sogar Nick Anderson im Jahr 2024 großartig sein werden, um sich vorzustellen, dass sie besser sind als das, was die Royals von 2023 in den späten Innings verwendeten.

Leider gingen die Probleme in Kansas City in der vergangenen Saison über alle Maßen hinaus.

2. Kann jede Fledermaus den Sprung schaffen?

Die langjährige Unfähigkeit der Royals, Pitcher zu entwickeln, hat sie perverserweise vor der Kritik an ihrer schlechten jüngsten Bilanz bei jungen Schlagmännern bewahrt. Shortstop Bobby Witt Jr. hatte eine Breakout-Saison und First Baseman Vinnie Pasquantino sieht in unseren Augen wie ein echter überdurchschnittlicher Schläger aus. Ansonsten? Die Royals belegten im Jahr 2023 den 23. Platz bei den erzielten Läufen und den 28. Platz im WRC+, weil viele ihrer angesehenen einheimischen Schlagmänner nicht in der Lage waren, zu pitchen.

Der Kürze halber wollen wir auf die drei Nachwuchsspieler der Royals eingehen, die uns am meisten faszinieren und die einen Schritt nach vorne machen könnten: Dritter Baseman Maikel Garcia, Outfielder MJ Melendez und Infielder Nick Loftin.

Der 23-jährige Garcia erzielte in seiner ersten kompletten Saison beeindruckende 88 OPS+. Er wird aufgrund einiger bemerkenswerter grundlegender Kennzahlen unsere Wahl für den aufstrebenden Spieler der Royals im Jahr 2024 sein. Mit anderen Worten: Garcia hatte letzte Saison die achthöchste durchschnittliche Austrittsgeschwindigkeit bei Fastballs – hinter Spielern wie Aaron Judge, Shohei Ohtani, Yordan Alvarez, Corey Seager, Matt Olson, Joey Gallo und JD Martinez. Frühere Untersuchungen deuten darauf hin, dass dies besser mit der zukünftigen Stromproduktion korreliert als die meisten Kennzahlen, einschließlich ISO und die durchschnittliche Gesamtaustrittsgeschwindigkeit selbst. Garcia hat auch nicht Gallos Kontaktprobleme. Was Sie am meisten zurückhält, ist ein durchschnittlicher Startwinkel unter 5 Grad. Dennoch haben ähnlich niedrige Startwinkel Yandy Díaz, William Contreras und unzählige andere nicht davon abgehalten, in den großen Ligen zu glänzen. Auf die Gefahr hin, die Dinge zu stark zu vereinfachen, vermuten wir, dass Garcia bessere Tage bevorstehen.

Wir haben festgestellt, dass Garcia die achthöchste durchschnittliche Austrittsgeschwindigkeit gegen Fastballs hatte. Ratet mal, wer den neunten Platz belegt hat. Ja, Meléndez. Er beginnt seine Saison im Alter von 25 Jahren und es ist an der Zeit, die 100 OPS+-Schwelle zu durchbrechen, nachdem er in seinen ersten beiden Saisons zwischen 95 und 99 gelandet ist. Im Gegensatz zu Garcia weist Melendez’ Spiel eine erhebliche Menge an Schwüngen und Fehlern auf. Gegen Nicht-Fastballs und Linkshänder-Pitcher war er weitgehend wirkungslos, was seinen Aufstieg zu einer legitimen Kraftquelle im Mittelfeld erschwerte.

Loftin, 25, ist ein ehemaliger Erstrunden-Pick, der letzte Saison einen ruhigen Einstieg in die Majors hatte und in 19 Spielen .323/.368/.435 erzielte. Er wird als zweitbester Kandidat für Kansas City eingestuft, wenn unsere Rangliste im Januar sinkt. Zumindest sollte Loftin eine Verbesserung gegenüber Michael Massey, Nicky Lopez und einigen anderen Infieldern sein, gegen die die Royals im Jahr 2023 antreten.

Wenn sich zwei oder sogar alle drei dieser Youngster im Jahr 2024 durchsetzen können, wird der Kader der Royals deutlich besser aufgestellt sein. Ansonsten haben die Royals ihre Wetten (bis zu einem gewissen Grad) abgesichert, indem sie Renfroe und Hampson verpflichtet haben. Renfroe hat die zweitschlechteste Saison seiner Karriere mit schrecklichen Ballverfolgungswerten hinter sich, aber er hat 60 Tore erzielt und 2021/22 bei den Rays and Brewers einen OPS+ von 118 erzielt. Hampson ist ein Waterbug-Utility-Spieler, der nach der mit Abstand besten Offensivsaison seiner Karriere nicht gedraftet wurde. Er verlässt sich darauf, schwache Kontakte zu sprühen und viel zu laufen.

Es ist schwer, sich diese Gruppe anzusehen und eine Offensive im Ligadurchschnitt zu erkennen. Es ist realistischer anzunehmen, dass sie mit ein oder zwei Sitzungen die gleiche bescheidene Verbesserung erzielen könnten, über die wir mit dem Pitching-Team geschrieben haben. Wenn die Royals in der nächsten Saison irgendwie den 20. Platz in der ERA belegen und Runs erzielen würden, wäre das in beiden Punkten eine respektable Verbesserung. Aber das würde reichen Wirklich ihnen eine Chance geben, den Oktober zu durchbrechen?

Es gibt eine wichtige Variable, die berücksichtigt werden muss.

3. Was werden die anderen Kernteams tun?

Die AL Central hat keine Supermacht wie die Braves oder die Dodgers. Das ist eine gute Sache für die Royals, denn es bedeutet, dass sie nicht mehr als 95 Siege erringen müssen, um den Divisionstitel zu gefährden. Es ist auch eine schlechte Sache für die Royals, da es jedes andere Team dazu ermutigt, auf die gleiche Weise zu versuchen, Baseballspiele zu gewinnen. (Die Tigers zum Beispiel versuchen diesen Winter aus eigener Kraft durchzukommen.)

Für unser Geld werden die Twins wahrscheinlich als Favorit im Central in den Frühling gehen. Das Problem besteht darin, dass sie versuchen, die Gehaltsliste zu kürzen, was wahrscheinlich den Tausch von Infielder Jorge Polanco und/oder Outfielder Max Kepler zur Folge haben wird. Die Twins suchen gleichzeitig nach Pitches, nachdem sie Sonny Gray, Kenta Maeda und Tyler Mahle an die freie Hand verloren haben, was sie zu einem beweglichen Ziel macht. Solange Minnesotas Kader nicht besser fokussiert ist, wird es schwierig sein, mit einem hohen Maß an Selbstvertrauen zu sagen, wie gut sie sind (oder nicht).

Wenn wir raten müssten, ist die Ungewissheit über die Twins die Triebfeder für den jüngsten Hype um die Royals, genauso wie alles andere. Minnesota sieht verwundbar aus, weil es einen unvollendeten Kader hat, und es ist ein unvollendeter Kader, weil es mitten in der Nebensaison ist. Wir gehen davon aus, dass innerhalb von ein oder zwei Monaten weitere Teile eingebaut sein werden und das Ausmaß ihrer Überlegenheit offensichtlich sein wird.

Das heißt nicht, dass der Winter der Royals eine Verschwendung war – wir glauben, dass sie in der nächsten Saison deutlich besser werden könnten. Es stellt sich heraus, dass es sich eher um eine Verbesserungsstufe „Kampf um 80 Siege“ als um eine Stufe „Zentral erobern“ handeln könnte. Es gibt schlechtere Ergebnisse, das wissen die Royals und ihre Fans sehr wohl.

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