Mit dem KI-Boom kehrt die Aufbruchstimmung nach San Francisco zurück

By | January 16, 2024

Fernab der Palmen von Miami oder den Taco-Trucks von Austin gründete Catalin Voss ihr Alphabetisierungs-Startup zwischen einem Cannabisclub und einem Pfandhaus im Herzen des Mission Districts.

Voss mietet ein unscheinbares Bürogebäude in einem der lebhaftesten Viertel von San Francisco als Hauptsitz für Ello, ein von ihm 2020 mitgegründetes Unternehmen, das Spracherkennungstechnologie mit künstlicher Intelligenz einsetzt, um Schülern mit Schwierigkeiten bei der Entwicklung ihrer Lesefähigkeiten zu helfen. Das Büro liegt nur wenige Schritte von Ihrem Noe Valley Apartment und einige der besten Taquerias und Cocktailbars der Stadt entfernt. Und das sind nur einige der Vorteile, die er anführte, als er den Sitz in San Francisco begründete.

Verdammt, der Doom-Loop.

Voss gehört zu einer beträchtlichen Gruppe von Loyalisten aus San Francisco – alten und neuen –, die sagen, sie seien verwirrt über das „Alles ist verloren“-Narrativ, das von konservativen Medienmoderatoren verbreitet wird, und in jüngerer Zeit einer lautstarken Gruppe von Technologieführern, zu denen auch milliardenschwere Unternehmer gehören Unternehmer. Agitator Elon Musk.

Pessimisten stellen San Francisco als eine Stadt im Niedergang dar – in Musks Worten „eine verlassene Stadt“. Zombie Apokalypse” – ruiniert durch eine liberale Politik, die eine Zunahme der Straßenkriminalität und des illegalen Drogenkonsums ermöglichte. In einer Novemberdebatte mit Gouverneur Gavin Newsom berief sich der republikanische Präsidentschaftskandidat und Gouverneur von Florida, Ron DeSantis, mehrmals auf die Berühmtheit der Stadt und hielt einmal eine „Kotkarte“ mit menschlichen Fäkalien hoch, die auf den Straßen von San Francisco verstreut waren.

Voss hingegen sagt, dass San Francisco immer noch die „It“-Stadt ist, wenn es um Innovationen und Möglichkeiten in der Technologiebranche geht.

„Dafür gibt es keinen besseren Ort als SF“, sagte Voss, der in einem kleinen Konferenzraum in Ellos wohnungsähnlichem Büro in der Nähe des Hauptsitzes von OpenAI saß.

„Wenn Sie der Beste im Finanzbereich der Welt sein wollen, ziehen Sie nach New York. Wenn Sie der beste Schauspieler der Welt sein wollen, ziehen Sie nach Los Angeles. „Wenn man technologisch der Beste der Welt sein will, zieht man nach San Francisco“, sagte der aus Deutschland stammende Voss.

Die hellen Lichter der Skyline von San Francisco in der Abenddämmerung

Unterstützer von San Francisco sagen, die Stadt sei weiterhin ein lebendiges Zentrum für Technologie-Startups, Talente und Finanzierung.

(Luis Sinco/Los Angeles Times)

Mehrere befragte Technologieführer – einige verbrachten Jahrzehnte im Silicon Valley, andere sind Neulinge in der Region – argumentieren, dass San Francisco und die Bay Area weiterhin ein florierendes Nervenzentrum für Talente, institutionelles Wissen und reichlich Risikokapital sind. Sie sagen, aufstrebende Technologiezentren – wie Nashville, Miami, Austin – seien nicht vergleichbar.

Vielmehr, so argumentieren sie, sei das Fahren auf Höhen und Tiefen einfach ein natürlicher Teil des Rhythmus von San Francisco. Und obwohl sie die wirtschaftlichen Auswirkungen der COVID-19-Pandemie anerkennen, da Technologieunternehmen ihre Büros in der Innenstadt gegen Fernarbeit eingetauscht haben, sehen sie den nächsten Boom beim Aufbau der Branche rund um künstliche Intelligenz voraus.

„Es fühlt sich wie eine wirklich optimistische und aufregende Zeit an“, sagte Angela Hoover, die kürzlich ihr KI-Forschungs-Chatbot-Unternehmen Andi von Miami nach San Francisco verlegt hat. „Die Leute wollen in San Francisco sein und die Leute in meinem Team, die hier leben, verlieben sich in die Stadt.“

Der Umzug von der Ostküste an die Westküste sei für Andi wie „Raketentreibstoff“ gewesen, sagte Hoover. Sie fand viele Führungskräfte im KI-Bereich, die bereit waren, Feedback zu geben und gemeinsam an Ideen zu arbeiten.

Einige wichtige Daten stellen auch die Darstellung einer Region in einer Krise des Niedergangs in Frage. Laut einem Bericht von Ernst and Young vom Oktober behauptete die Bay Area im vergangenen Jahr ihren landesweiten Spitzenplatz bei Risikokapitalinvestitionen, gefolgt von Boston und New York, was teilweise auf Investitionen in künstliche Intelligenz zurückzuführen ist.

Und während Kalifornien insgesamt seit Juli 2022 etwa 37.200 Menschen verloren hat, verzeichneten San Francisco und andere Bezirke der Bay Area nach Angaben des Finanzministeriums des Bundesstaates einen Nettozuwachs von Tausenden von Einwohnern. Und die unerschwinglichen Immobilienpreise in San Francisco sind im vergangenen Jahr gesunken, ein Trend, der sich voraussichtlich bis 2024 fortsetzen wird.

„Ich habe in den letzten sechs Monaten eine allmähliche – allmähliche – Rückkehr der Aufbruchstimmung erlebt“, sagte Homa Bahrami, Dozent an der Haas School of Business der UC Berkeley. „Jeden Tag hört man von einer weiteren Entlassung, einer weiteren Entlassung, einer weiteren Entlassung. Aber gleichzeitig sieht man auch, dass dieses neue Start-up gegründet wurde, dieses neue Start-up übernommen wurde und Risikokapital in diesen Bereich geflossen ist.“

Bahrami führt die Bedeutung der Bay Area in der Technologiebranche auf ihre konkreten Ressourcen zurück, darunter Bildung, Mentoring und Finanzierung, die es „für andere Orte schwierig machen, sie nachzuahmen“.

Die vielen Eliteschulen der Region, darunter Berkeley und Stanford, fördern die nächste Generation von Startups und Führungskräften. Dutzende CEOs im Ruhestand stehen als Mentoren für jüngere Führungskräfte zur Verfügung, und Risikokapitalfinanzierungen sind leichter zugänglich als in vielen neueren Technologiezentren.

„Die Bay Area ist ein globales Ökosystem“, sagte Bahrami. „Es ist nicht nur ein amerikanisches Ökosystem.“

Dennoch mahnte Bahrami zur Vorsicht, die ersten Anzeichen des nächsten Booms zu sehr zu interpretieren.

„Ich würde das Wort ‚Paradoxon‘ verwenden“, sagte Bahrami. „Ich denke, wir sind gerade dabei, die Welt von der Pandemie-Ära in die Post-Pandemie-Ära zu überführen. Aber wir sind noch nicht am Ziel.“

Und Bahrami stellte fest, dass immer noch „dunkle Wolken“ vor uns liegen, darunter Inflation, geopolitische Herausforderungen und die Schwierigkeiten, mit denen San Francisco bei der Wiederbelebung seines postpandemischen Abschwungs konfrontiert ist.

Nach Angaben des Chefökonomen der Stadt, Ted Egan, liegt die Leerstandsquote bei Büros in San Francisco derzeit bei über 30 %. Die Arbeitnehmer kommen mit nur 43 % des Vor-COVID-Niveaus ins Büro, was für Restaurants und den Einzelhandel eine schlechte Nachricht ist.

„Das Stadtzentrum war vor der Pandemie ein sehr reiches Ökosystem. Aber im Mittelpunkt standen die Menschen, die zur Arbeit in die Büros kamen“, sagte Egan. „Bis man das zurückbekommt, wird es schwierig sein, in der Innenstadt wieder eine positive Dynamik in Gang zu bringen.“

Sogar die Verteidiger von San Francisco geben zu, dass der pandemische Exodus ein Schlag war. In den letzten Jahren haben Technologiegiganten weite Teile des Stadtzentrums erobert und glänzende neue Türme errichtet, in denen Tausende von Arbeitern beschäftigt sind, die Orte zum Essen, Trinken, Einkaufen und Wohnen benötigen.

Nach der Corona-Krise und den Technologieunternehmen, die den Menschen erlaubten, von zu Hause aus zu arbeiten, war es nur eine Frage der Zeit, bis sich „Zuhause“ in eine andere Stadt und dann in einen anderen Bundesstaat verwandelte, mit günstigeren Mieten, weniger Notunterkünften und weniger Eigentumsdelikten. Viele Technologieführer folgten diesem Beispiel und erkannten, dass sie in Staaten mit niedrigeren Steuersätzen Geld beschaffen und Unternehmen betreiben konnten.

Es ist nicht so, dass Voss keine Probleme sieht. Er glaubt nur, dass San Francisco trotz allem floriert.

„Ich nehme es als Hintergrundgeräusch wahr“, sagte er.

Voss sagte, Ello beschäftige etwa 35 Mitarbeiter mit Niederlassungen in New York und Nairobi. Das Unternehmen hat kürzlich 15 Millionen US-Dollar im Rahmen einer Serie-A-Finanzierung eingesammelt, und Voss sagte, es habe einen bekannten Ingenieur für maschinelles Lernen davon überzeugt, von China nach San Francisco zu ziehen.

„Wenn Sie so ehrgeizig sind und in dem, was Sie tun, der Beste der Welt sein wollen, werden Sie San Francisco meiner Meinung nach nicht wegen der Aussagen von Fox News einen zweiten Blick schenken“, sagte Voss sagte.

Russell Hancock, Präsident und Geschäftsführer des Think Tanks Joint Venture Silicon Valley, stimmte dem zu und sagte, dass die meisten Menschen in der Technologiewelt mit der Erzählung, dass San Francisco irgendwie seinen Charme verloren habe, nicht einverstanden seien.

„San Francisco ist lebendig. Es ist eine großartige Stadt“, sagte Hancock. „Es gibt einen Grund, warum es attraktiv ist. Und ein Teil des Reizes, das dürfen wir nie vergessen, besteht darin, dass es irgendwie schrullig, exzentrisch und fortschrittlich ist.“

Hancock sieht in der Entwicklung anderer Städte als Technologiezentren keine schlechte Sache und argumentiert, dass die veränderte Dynamik den Druck auf die Infrastruktur der Bay Area verringern und die Immobilienpreise mäßigen könnte.

Doch mit der zunehmenden Verbreitung künstlicher Intelligenz habe San Francisco einen „Vorsprung“ gegenüber anderen Regionen, sagte Hancock.

„So funktioniert Silicon Valley“, sagte er. „Diese Dinge kommen in Wellen. Und dies scheint die nächste Welle zu sein. Und es scheint real zu sein.

Ein großer Teil der anhaltenden Anziehungskraft San Franciscos für Technologie liegt darin, dass es in der DNA der Stadt liegt, ein „toleranter Ort“ zu sein, fügte Peter Leyden hinzu, ein Unternehmer aus der Bay Area und in jüngerer Zeit Gründer von Reinvent Futures, einem Unternehmen, das dabei hilft, Spitzen zusammenzubringen führend in der künstlichen Intelligenz.

Im Silicon Valley, so Leyden, sei es praktisch eine Voraussetzung, mit einem Unternehmen zu scheitern, um Zugang zu dem Kapital und den Qualifikationen zu erhalten, die für den Erfolg bei einem anderen Unternehmen erforderlich seien. Während die rechte, libertäre „Krypto-Crew“ während der Pandemie in die roten Staaten floh, sei die alte Garde dort geblieben, wo sie sei, und sei zuversichtlich, dass San Francisco wieder auferstehen würde.

„Die Sache ist die, jeder Ort hat seine Probleme, und wir auch, aber das Narrativ da draußen ist einfach falsch“, sagte Leyden. „Weil es wirklich nichts Vergleichbares wie San Francisco gibt.“

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