Neue Hoffnung – und ein altes Hindernis – für eine schreckliche Krankheit mit schrecklichen Behandlungen

By | December 19, 2023

Vor drei Jahren ging Jesús Tilano mit großen offenen Wunden an Nase, rechtem Arm und linker Hand in ein Krankenhaus in einem waldreichen Tal in Kolumbien. Bei ihm wurde Leishmaniose diagnostiziert, eine parasitäre Krankheit, die sich durch den Biss einer weiblichen Sandmücke ausbreitet und arme Menschen befällt, die in Entwicklungsländern auf Feldern oder Wäldern arbeiten.

Ihm wurde ein Medikament verschrieben, das 20 Tage lang drei Injektionen pro Tag erforderte, von denen jede äußerst schmerzhaft war. Tilano, 85, musste wiederholt teure Busfahrten in die Stadt unternehmen, um sie abzuholen. Dann begannen seine Nieren zu versagen, was eine häufige Nebenwirkung des Medikaments ist, ebenso wie Herzversagen und Leberschäden.

„Die Heilung war schlimmer als die, die ich zuvor hatte“, sagte Tilano.

Leishmaniose ist eine schreckliche Krankheit mit schrecklichen Behandlungsmethoden, die sich in einem Jahrhundert kaum verändert haben. Das Medikament, das Tilano einnahm, wurde erstmals vor 70 Jahren verabreicht. Bei allen Behandlungen handelt es sich um eine Kombination von Symptomen, die schmerzhaft, toxisch, teuer oder schwer zu behandeln sind und einen Krankenhausaufenthalt oder tägliche Besuche über einen Monat erfordern.

Unter den sogenannten „vernachlässigten Tropenkrankheiten“ ist die Leishmaniose nach Ansicht vieler Experten eine Klasse für sich, da in den 120 Jahren seit ihrer Entdeckung keine Fortschritte erzielt wurden, um den jeweils zwei Millionen Menschen, die sich mit ihr infizieren, zu helfen . . Jahr.

Nun beginnt sich das endlich zu ändern: Als Tilanos 14-jähriger Enkel Andrés Tilano letztes Jahr an Leishmaniose erkrankte, wurde er in einer Klinik in Medellín mit einer experimentellen Therapie behandelt, die seine Infektion innerhalb weniger Tage heilte.

Die Behandlung, die er erhielt, ist eine von mehreren, die vom Tropical Disease Study and Control Program, bekannt als PECET, einem kleinen Forschungsinstitut an der Universität von Antioquia in Medellín, entwickelt werden. Bei der Suche nach neuen Behandlungsmöglichkeiten für Leishmaniose ist das Programm eine Partnerschaft mit der Drugs for Neglected Diseases Initiative (DNDi) eingegangen, einer gemeinnützigen Forschungs- und Entwicklungsorganisation mit Sitz in Genf.

Alle experimentellen Behandlungen, die Forscher bewerten, sind viel weniger toxisch, belastend oder teuer als die derzeit existierenden. Doch es gibt immer noch ein großes Hindernis, das verhindert, dass diese Ressourcen die Millionen Menschen erreichen, die sie benötigen.

Keine der neuen Behandlungen wurde in einer groß angelegten Studie getestet, von der kolumbianischen Arzneimittelbehörde genehmigt oder in nationale Behandlungsrichtlinien übernommen. Wenn ein Arzneimittel von einem Pharmaunternehmen hergestellt wird, durchläuft das Unternehmen den teuren und zeitaufwändigen Zulassungsprozess.

Aber mit einem Medikament gegen eine Krankheit, von der überwiegend die Armen betroffen sind, kann man kein Geld verdienen, und akademische oder öffentliche Gesundheitsinstitute verfügen selten über die Ressourcen, um ein Medikament bis zum Ende des Prozesses durchzuhalten, sagte Marcela Vieira, eine brasilianische Inhaberin von geistigem Eigentum . Rechtsanwalt mit Erfahrung in der Entwicklung und dem Zugang zu Arzneimitteln.

Das globale Arzneimittelentwicklungssystem begünstigt seit langem Unternehmen des privaten Sektors, die Experimente und Krankheiten, die Menschen betreffen, mit Geld für Behandlungen finanzieren können. Neue Forschungen zu Krankheiten wie Leishmaniose kommen zunehmend aus dem öffentlichen Sektor und akademischen Institutionen in Ländern mit mittlerem Einkommen, insbesondere Brasilien, Südafrika, Indien, Kuba und China, sagte Frau Vieira. Die Covid-19-Pandemie, bei der Länder mit niedrigem und mittlerem Einkommen in der Warteschlange für Impfstoffe und Therapeutika in den Hintergrund gedrängt wurden, hat dazu beigetragen, neue Investitionen in die Entwicklung und Produktionskapazitäten für Arzneimittel anzukurbeln.

„Wir müssen das tun, denn niemand wird es für uns tun“, sagte Dr. Juliana Quintero, Spezialistin für Leishmaniose und Forscherin am PECET.

Die Forschungslabore des Programms befinden sich im sechsten Stock eines massiven Backsteingebäudes der Universität von Antioquia in Medellín. Im Erdgeschoss sieht Dr. Quintero Patienten, die mit Bussen aus ländlichen Städten anreisen. Sie weiß, dass es sich nur wenige Menschen leisten können, einen Monat lang in der Stadt zu bleiben und Injektionen zu nehmen. Sie möchte eine Behandlung, die sie mit nach Hause nehmen können, vorzugsweise eine, die sie oral einnehmen können. Da die Mittel für die Entwicklung von Medikamenten gegen Leishmaniose so knapp sind, hofft sie auf etwas, das bei jedem der 22 Parasiten in der Familie wirkt, die in tropischen Ländern auf der ganzen Welt Variationen der Krankheit verursachen.

Leishmaniose-Forscher ließen sich von den Ureinwohnern der Region inspirieren: Ein Medikament, das sie testen, ein Gel, das auf Läsionen aufgetragen wird, stammt aus einer Pflanze, die die Ureinwohner zur Bekämpfung des Parasiten verwenden. Die experimentelle Behandlung, die Andrés Tilano heilte, heißt Thermotherapie und ähnelt der traditionellen indigenen Heilung durch Verbrennen der Läsionen. In seiner Klinik verwendete Quintero ein tragbares Gerät, das 50 Grad Celsius heiße Hitze über die Läsion abgab und so den Parasiten im Inneren abtötete.

Heute verschreibt Dr. Quintero zwei von ihrem Institut entwickelte Behandlungen und stellt sie Patienten im Rahmen eines sogenannten Compassionate-Use-Modells zur Verfügung, da sie von der kolumbianischen Regierung noch nicht zugelassen oder registriert sind.

Herr Tilano und sein Enkel litten an kutaner Leishmaniose, der weniger schweren Form der Krankheit. Es kann sich zu einer Schleimhautleishmaniose entwickeln, wenn der Parasit Gewebe wie das Innere der Nase infiziert, oder zu einer sogenannten viszeralen Leishmaniose, wenn der Parasit in die Milz, die Leber oder das Knochenmark wandert. Unbehandelt verläuft die viszerale Form der Erkrankung in mehr als 95 % der Fälle tödlich; Jedes Jahr sterben etwa 6.000 Menschen, die meisten davon in Afrika und Asien. Die Zahl der Todesfälle ist in den letzten Jahren deutlich zurückgegangen, was vor allem auf Fortschritte bei der Erkennung und Behandlung von Leishmaniose in Indien, wo sie als Kala-Azar bekannt ist, zurückzuführen ist.

Da bestehende Behandlungen so kostspielig und schwer zu bekommen seien, so Quintero, schließen nur wenige Patienten die Behandlung ab. Dadurch entsteht ein neuer arzneimittelresistenter Parasit, den eine andere Sandmücke auf Ihre Familie oder andere in Ihrer Gemeinde übertragen kann. Als Dr. Quintero vor nicht allzu langer Zeit Herrn Tilanos Haus besuchte, traf sie seine Tochter und Enkelin, die große kreisförmige Narben von Verletzungen hatten, die endlich verheilt waren.

Tilanos Sohn Luís, ein Holzfäller, der so etwas wie ein lokaler Experte für die Krankheit wurde, bat Dr. Quintero, ihn zum Ufer des Cauca-Flusses zu begleiten, um einen Nachbarn aufzusuchen, von dem er glaubte, dass er ebenfalls an Leishmaniose leiden könnte. Nachdem sie über ein seltsames Viehfeld und ein steiles Flussufer navigiert war, kroch sie durch die knorrigen Ranken eines Feigenbaums und traf am Ufer auf eine Gruppe älterer Frauen, die nach Gold suchten. Die Nachbarin, María de las Mercedes González, 55, hatte große Läsionen im Gesicht und Dr. Quintero versuchte mithilfe der Taschenlampe ihres Mobiltelefons festzustellen, ob der Parasit bereits in den Knorpel ihrer Nase eingedrungen war.

„Stellen Sie sich ein Tier vor, das so klein ist, dass es mit einem Biss dieses Problem verursachen kann: Es ist ein sehr irritierendes kleines Geschöpf“, sagte González, nachdem Quintero das Risiko erklärt hatte, dem sie ohne Behandlung ausgesetzt war, und die Nachricht überbrachte, dass sie 10.000 Dollar ausgeben müsste. Pesos (etwa 2,50 US-Dollar, mehr, als sie normalerweise an einem Tag im Bergbau verdient), um den täglichen Weg in die Stadt zur Behandlung zu bewältigen. Zumindest die Medikamente wären über das öffentliche Gesundheitssystem Kolumbiens kostenlos.

DNDi, die gemeinnützige Organisation, hat mehr als 2,5 Millionen Verbindungen untersucht – ein standardmäßiger erster Schritt in der Arzneimittelentwicklung –, um fünf chemische Strukturen zu finden, die in frühen Labortests offenbar gegen den Parasiten wirken könnten, der Leishmaniose verursacht. Aber von diesen fünf werden nur ein oder zwei größere klinische Studien durchführen, sagte Jadel Kratz, der die Arzneimittelforschungsarbeit der Organisation in Lateinamerika leitet.

Die ersten Entdeckungen und präklinischen Studien kosteten 10 bis 20 Millionen US-Dollar, sagte er, während die Durchführung der ersten kleinen klinischen Studien zur Sicherheit und Wirksamkeitsnachweisen weitere 6 Millionen US-Dollar kosten könnte. Die letzte Phase, eine große Patientenstudie, um zu testen, ob das Medikament wirkt, kostet mindestens 20 Millionen US-Dollar – weit mehr, als öffentliche und akademische Forschungsteams finanzieren können.

„Es stellt ein großes Risiko für die lokale Forschung dar, wenn nur multinationale Unternehmen diese Arbeit leisten können“, sagte Dr. Iván Darío Vélez-Bernal, der kürzlich als Direktor des Forschungsinstituts PECET in den Ruhestand ging.

Aber der Fokus von DNDi auf Leishmaniose und die Arbeit von Forschern in einem Netzwerk, zu dem Indien, Kolumbien und Brasilien gehören, beginnen Früchte zu tragen. Heute befinden sich fünf Medikamente in Phase-1-Tests und ein weiteres in Phase-2, was in der Geschichte der Krankheit beispiellos ist.

Es ist unklar, wann und wie die Medikamente in die nächste Phase des Prozesses gelangen. Medikamente von öffentlichen Institutionen tendieren dazu, ohne einen Champion zu versiegen, sagte Vieira, Forscherin am Center for Global Health am Graduate Institute of International and Development Studies in Genf.

Medikamente, die von öffentlichen Gesundheitsorganisationen in Brasilien oder Indien stammen, unterscheiden sich oft in wichtigen Punkten von denen, die von einem Pharmaunternehmen in einem Industrieland entwickelt wurden, sagte Dr. Kratz: Die Wissenschaftler, die sie entwickeln, denken von Anfang an über den Zugang nach und wissen, dass alles, was sie planen müssen von einem ressourcenarmen Gesundheitssystem bereitgestellt werden.

In Kolumbien und im benachbarten Brasilien sind vor allem Bauern, Holzfäller und Bergleute von Leishmaniose betroffen – Menschen, die durch ihre Arbeit regelmäßig mit der Sandmücke in Kontakt kommen. Der Klimawandel führt jedoch dazu, dass sich der Lebensraum der Fliege rasch ausbreitet, und Dr. Quintero behandelt Fälle häufiger in halbstädtischen Gebieten. Während des langen Bürgerkriegs in Kolumbien, der größtenteils im Dschungel ausgetragen wurde, erkrankte der Parasit auch an Soldaten, die landesweit für bis zu die Hälfte der Fälle verantwortlich waren. Daher war die Armee an der Suche nach einer Behandlung interessiert und half beim Testen einiger experimenteller Medikamente.

Die kolumbianische Regierung verpasst nun eine Chance, indem sie die Phase-3-Studie zu experimentellen PECET-Therapien nicht finanziert, sagte Frau Vieira.

„Die Tests sind teuer, aber sie kosten viel weniger als das, was sie für eine Behandlung bezahlen würden, wenn sie von einem gewinnorientierten Unternehmen entwickelt würde, oder für all die Dinge, die sie ohnehin schon bezahlen müssten, für kranke und nicht kranke Menschen.“ „Ich habe keinen Zugang zur Behandlung“, sagte sie.

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