Ozy verklagt Ben Smith und BuzzFeed und wirft dem Medienmanager vor, Geschäftsgeheimnisse von Semafor gestohlen zu haben

By | December 21, 2023

Das ist die zentrale Frage einer am Donnerstagmorgen beim Bundesgericht in Brooklyn eingereichten Klage, in der behauptet wird, Smith, Mitbegründer von Semafor und ehemaliger Chefredakteur von BuzzFeed News, habe gegen eine Vertraulichkeitsvereinbarung verstoßen und Ozy Geschäftsgeheimnisse gestohlen, um seine eigenen aufzubauen Medienfirma.

Die Klage – eingereicht von Ozy Media gegen Smith, Semafor und BuzzFeed – zeichnet das Bild von Smith, der sich gleichzeitig unangemessen als Medienkolumnist und aufstrebender Mogul verhält.

Es wird behauptet, dass Smith eine Schlüsselrolle bei einer verpatzten Fusion zwischen BuzzFeed und Ozy im Jahr 2019 gespielt habe, NDA-geschützte Informationen aus diesen Deals genutzt habe, um Ozy in einer Artikelserie für die New York Times zu ermorden, und dann die Strategien der Investoren und die Einnahmen von Ozy nachgeahmt habe sein eigenes Medienunternehmen.

„Ben Smith hat nicht nur die sprichwörtliche Seite aus dem OZY-Spielbuch herausgeholt, er hat das gesamte Spielbuch herausgenommen“, heißt es in der Klage.

Smith, der telefonisch erreicht wurde, lehnte „offensichtlich“ eine Stellungnahme ab.

Ein BuzzFeed-Vertreter lehnte ebenfalls eine Stellungnahme ab.

Semafor-Mitbegründer Justin Smith reagierte nicht sofort auf eine Bitte um Stellungnahme.

Ben Smiths Berichterstattung führte zu Ozys Implosion

Ozy wurde 2013 vom Medienunternehmer Carlos Watson gegründet und geleitet. Im Jahr 2020 sammelte das Unternehmen 83 Millionen US-Dollar von Investoren ein, darunter bekannte Namen wie Marc Lasry, Laurene Powell Jobs und Ron Conway. Axel Springer, Inhaber von Business Insider, war ebenfalls Investor.

Watson, das Gesicht des Unternehmens, hat Interviews mit hochkarätigen Persönlichkeiten wie Bill Clinton und Trevor Noah bekommen, war Gastgeber der Live-Veranstaltung Ozy Fest in New York City, baute einen, wie er es nannte, robusten Newsletter-Betrieb auf und schloss Verträge mit Streaming-Diensten ab. .

Eine Reihe von Artikeln von Smith, der als Medienkolumnist zur New York Times kam, nachdem er die Nachrichtenabteilung von BuzzFeed geleitet hatte, löste Ozys Zusammenbruch aus.

In ein Artikel vom September 2021Smith berichtete, dass Samir Rao, Mitbegründer und Chief Operating Officer von Ozy, sich bei einem Treffen mit Investoren bei Goldman Sachs als YouTube-Manager ausgegeben habe – Aktionen, die später zu einer Bundesklage gegen Watson und einem Schuldeingeständnis von Rao führten. Smith berichtete auch von Vorwürfen, Ozy habe seine Zuschauerzahlen in öffentlichen Äußerungen erheblich überhöht. In einer Kolumne verglich er Ozy mit dem Berüchtigten Bluttestunternehmen Theranos.

Werbetreibende und Investoren verließen Ozy in Scharen. Ozy schloss seinen Betrieb und entließ alle Mitarbeiter. Viele von ihnen beschrieben interne Zweifel am Unternehmen und eine schwindelerregende Arbeitskultur für Business Insider zu der Zeit. Die Securities and Exchange Commission, Investorenund alle Versicherungsgesellschaften verklagte das Unternehmen. Versuche, das Unternehmen in den Jahren 2022 und 2023 wiederzubeleben, scheiterten.

Anfang 2023, Bundesanwälte in Brooklyn haben Watson und Ozy Media angeklagt, Er behauptete, er habe sich verschworen, sich als mehrere Medienmanager auszugeben, während er Investoren und Gläubiger umworben habe, und dass das Unternehmen gegen Finanzstrafgesetze verstoßen habe, indem es seine Finanzergebnisse, Schulden und Zuschauerzahlen falsch dargestellt habe.

OzyFest 2018

Ozyfest-Mitbegründer Carlos Watson spricht auf einer Podiumsdiskussion beim Ozyfest im Jahr 2018.

Brad Barket/Getty Images für Ozy Media



Die Anklage, so heißt es in Ozys neuer Klageschrift, habe „weitgehend die falschen Anschuldigungen wiederholt, die in Ben Smiths Berichterstattung erhoben wurden“.

In den Gerichtsakten verteidigte Watson seine Handlungen als „im schlimmsten Fall banale Übertreibungen“ und angeblich dass die Bundesanwaltschaft ihn verfolgte, weil er schwarz ist. Seitdem ein Bundesrichter regiert Staatsanwälte verstießen gegen eine Regel, die es ihnen verbot, Aussagen über den Charakter eines Angeklagten zu machen, als sie Watson in einer Pressemitteilung als „Betrüger“ bezeichneten.

Wie Gerichtsakten zeigen, soll dieser Straffall im Mai vor Gericht stehen – mit Rao als wahrscheinlichem kooperierendem Zeugen.

Ozys Klage am Donnerstag – eingereicht von Dustin Pusch, einem der Anwälte, die er leitete Domain-Abstimmungssysteme„Verleumdungsklagen gegen rechte Medienunternehmen, die Lügen über die Wahl 2020 verbreitet haben – schieben Smith die Schuld für die Probleme von Ozy und Watson zu.

Laut Klage war Smith maßgeblich an Fusionsgesprächen zwischen BuzzFeed und Ozy beteiligt

In den in seinen Artikeln für die New York Times enthaltenen Enthüllungen sagte Smith, er sei nur „am Rande“ an den Übernahmegesprächen zwischen Ozy und BuzzFeed beteiligt gewesen. Laut der Klage war seine Rolle jedoch viel tiefer.

Im August 2019, als Jonah Peretti, CEO von BuzzFeed, nach Möglichkeiten für eine Fusion suchte, traf sich Smith mit Watson und „misste Watson auf Herz und Nieren hinsichtlich seiner Bereitschaft, sein Unternehmen zu verkaufen“, heißt es in der Klage.

Im folgenden Monat unterzeichneten die beiden Unternehmen eine Geheimhaltungsvereinbarung – Rao unterzeichnete sie im Namen von Ozy und Peretti für BuzzFeed, wie eine von Business Insider überprüfte Kopie zeigt –, um Ozy zu ermöglichen, vertrauliche interne Informationen offenzulegen, damit BuzzFeed sie bewerten kann.

Aus Gerichtsakten geht nicht hervor, ob Smith Kenntnis von dem Dokument hatte, aber der Vertrag hält BuzzFeed „für jede Verletzung der Vertraulichkeit durch seine jeweiligen Mitarbeiter und Vertreter“ verantwortlich.

Im Januar 2020 bot BuzzFeed an, Ozy für 300 Millionen US-Dollar zu kaufen und Watson zum Präsidenten des Unternehmens zu machen, heißt es in der Klage.

Watson lehnte das Angebot ab, heißt es in der Klage. Er glaubte, dass BuzzFeed Ozy mehr brauchte als Ozy BuzzFeed. Watson glaubte auch, dass Smith ihn nicht wirklich als seinen Chef haben wollte, heißt es in der Klage.

„Watson spürte Smiths Unbehagen bei der Idee eines OZY-BuzzFeed-Joint-Ventures“, heißt es in der Klage. „Smith schien besondere Schwierigkeiten mit der Vorstellung zu haben, dass Watson zum Präsidenten und Vorstandsmitglied des Joint Ventures ernannt werden würde und dass Smith in einem solchen Szenario sowohl gegenüber Watson als auch gegenüber Peretti Rechenschaft ablegen müsste.“

Im folgenden Monat wechselte Smith von BuzzFeed zu The New York Times. In seiner Berichterstattung über Ozy habe Smith gegen die Geheimhaltungsvereinbarung von BuzzFeed verstoßen, heißt es in der Klage.

Als Watson das Thema bei einem Redakteur der New York Times ansprach, bevor sie ihre erste Ozy-Geschichte veröffentlichte, wischte die Redakteurin ihre Bedenken beiseite und sagte, dass „sie nicht in der Stadt war und sich vor der Veröffentlichung nicht weiter mit den Themen befassen konnte“, heißt es in dem Prozess . .

Ein Vertreter der Times reagierte nicht sofort auf eine Bitte um Stellungnahme. Im Jahr 2022 verließ Ben Smith die New York Times, um zusammen mit dem ehemaligen CEO von Bloomberg Media, Justin Smith, der nicht mit ihm verwandt ist, Semafor aufzubauen.

In der Klage wird behauptet, Semafor sei „Ozy 2.0“

Im Mittelpunkt der Klage steht die Behauptung, dass Semafors Vorschlag neuartig erschien, in Wirklichkeit aber „ein Ebenbild“ von Ozy Media sei.

Der Klage zufolge hat Semafor Ozys Strategie, Events, Podcasts, Abonnement-Newsletter und Videooperationen zu kombinieren, „umgekehrt“, um effektiv „Ozy 2.0“ zu schaffen.

Tatsächlich verfolgten viele etablierte und aufstrebende Medienunternehmen, von der New York Times bis zum 2011 gegründeten Vox Media (und natürlich Business Insider), in diesem Zeitraum ein ähnliches Strategiebuch zur Umsatzdiversifizierung und verbreiteten ihre Inhalte auf mehreren Plattformen. , Einschließlich digitales Video, E-Mail-NewsletterEs ist Live-Events.

Beim Start, Semafor eingeführt selbst als Publikation für gebildete, globale Leser, die Nachrichten verbreitet, neue Arten von Erzählungen einführt und einzelne Reporter hervorhebt. Es war verglichen Wir danken Publikationen wie Axios und Vox für ihre Bemühungen um Transparenz und die Lesbarkeit verbessern; und es wurde gesagt, dass Smiths etablierter Ansatz wichtig sei.

Ozy bewarb sich bei seiner Gründung als Medienunternehmen für neugierige Menschen, die an Veränderungen und Ideen interessiert sind, mit Schwerpunkt auf aufstrebenden Persönlichkeiten aus Wirtschaft und Kultur.

In der Klage wird auch argumentiert, dass Smith versucht habe, die Unterstützung von Ozys Investoren zu reproduzieren. Er zitiert mehrmals Laurene Powell Jobs von Emerson Collective, prahlt damit, einer der ersten Ozy-Investoren zu sein und lehnt Möglichkeiten ab, in BuzzFeed zu investieren.

Seine Medieninvestitionen waren nicht nur Ozy vorbehalten. Die Witwe von Steve Jobs war auch dafür bekannt, viele Medienunternehmen, Hollywood-Produktionen und gemeinnützige digitale Nachrichtenunternehmen zu unterstützen, darunter das ehrwürdige Magazin The Atlantic, Axios und das Studio Anonymous Content. Sie zog später die Finanzierung zurück einige dieser Unternehmungen.

Es stellt sich heraus, dass Powell Jobs nie in Semafor investiert hat, obwohl die Smiths laut einem Axios-Bericht Emerson Collective wegen einer Investition kontaktiert haben. Bericht. In der Klage wird behauptet, dass nur Personen, die „Powell Jobs nahestehen“, Geld in das Unternehmen stecken.

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