RNA-Biologe verliert Invaliditätsklage gegen Howard Hughes Medical Institute

By | December 14, 2023

Vivian Cheung reichte 2020 eine Klage gegen das Howard Hughes Medical Institute ein.Bildnachweis: Ricky Carioti/The Washington Post über Getty

Rockville, Maryland

Nach etwas mehr als dreistündiger Beratung kam eine Jury in einem Gerichtssaal in Rockville, Maryland, zu dem Schluss, dass sich das Howard Hughes Medical Institute (HHMI) nicht auf die Behinderung der ehemaligen Mitarbeiterin Vivian Cheung, einer pädiatrischen Neurologin und RNA-Biologin, verlassen hat. für die Beendigung seiner Finanzierung. Einige Forscher, die Licht ins Dunkel der Behinderung am wissenschaftlichen Arbeitsplatz bringen wollen, zeigen sich von dem Ergebnis enttäuscht, da das US-Behindertenrecht hinter der Gesetzgebung zur Bekämpfung anderer Arten von Diskriminierung zurückgeblieben sei.

„HHMI ist seinerseits erfreut, dass eine Jury aus Montgomery County zugestimmt hat, dass Dr. Cheungs Anschuldigungen unbegründet sind“, sagte Erin O’Shea, Präsidentin von HHMI in Chevy Chase, Maryland, in einer Mitteilung. „Wir freuen uns darauf, diese Angelegenheit hinter uns zu lassen.“

„Dies zeigt, dass die Macht großer privater wissenschaftlicher Einrichtungen und Peer-Review-Systeme schwer zu bekämpfen ist“, sagte David Oppenheimer, Direktor des Center for Comparative Equality and Anti-Discrimination Law in Berkeley in Kalifornien und Cheungs Anwalt. Natur. „Vivian Cheung ist eine äußerst mutige Person, die sich gegen eine so mächtige Institution zur Wehr setzt.“

Bei Cheung, die an der University of Michigan in Ann Arbor seltene genetische Krankheiten erforscht, wurde 2014 eine seltene Krankheit diagnostiziert, die ihr Sehvermögen und ihre Mobilität beeinträchtigte. Während des achttägigen Prozesses argumentierte Cheungs Anwaltsteam, dass ihre Behinderung HHMI dazu veranlasst habe, ihre Finanzierung im Jahr 2018 zu beenden, und dass ihr Anspruch auf eine Entschädigung in Höhe von mehr als 2,7 Millionen US-Dollar für Lohnausfälle und die emotionalen Auswirkungen von Reputationsschäden stehe.

HHMI, einer der weltweit größten privaten Geldgeber für biomedizinische Grundlagenforschung und unterstützt etwa 260 Wissenschaftler in den Vereinigten Staaten, bestritt, dass seine Behinderung mit seiner Entscheidung zusammenhängt, und argumentierte stattdessen, dass seine Finanzierung eingestellt wurde, weil seine Forschung nicht mehr den hohen Anforderungen entsprach Anforderungen. erwartetes Kaliber seiner Ermittler.

Dieses Urteil ist besonders bemerkenswert, da nur wenige Behindertenklagen zu einem Gerichtsverfahren führen – schon gar nicht bei einer so wichtigen Institution wie dem HHMI. Aber die Tatsache, dass es nicht erfolgreich war, könnte eine abschreckende Wirkung auf zukünftige Fälle haben, sagt Nathan Tilton, ein behinderter Veteran und Laborleiter am Disability Lab der University of California in Berkeley. „Ich kann mir vorstellen, dass ein Fall wie dieser andere Menschen mit Behinderungen davon abhält, ihre Ansprüche geltend zu machen.“

Auf dem Platz

Cheung erhielt 2008 erstmals einen der prestigeträchtigen Forscherpreise des HHMI, basierend auf einer von ihm durchgeführten Forschung, die bisher ungesehene Unterschiede zwischen DNA und RNA aufdeckte. Sie nutzte HHMI-Mittel, um ihre Untersuchungen zu DNA-RNA-Hybridstrukturen, sogenannten R-Loops, auszuweiten, die unter anderem die Genexpression regulieren. Nachdem ihre Auszeichnung 2012 zum ersten Mal erneuert wurde, sagten Gutachter, dass Cheung in Zukunft über die Beobachtung von R-Loops hinausgehen und zu einem tieferen Verständnis ihrer Funktionsweise gelangen sollte, sagte sie. Natur.

Cheungs Anwaltsteam präsentierte Zeugen, die aussagten, dass seine Nachforschungen dies bewirkt hätten. Eine dieser Zeuginnen war Bonnie Woolston, deren Familie an einer seltenen, vererbten Form der amyotrophen Lateralsklerose leidet, die mit der Zeit zu einem zunehmenden Verlust der Muskelkontrolle führt. Cheungs Forschungen über die Familie Woolston zeigten1 dass Mutationen in einem einzelnen Gen namens Senataxin zu weniger R-Turns in Ihren Zellen führen, was wiederum die Aktivität eines Signalwegs erhöht, der mit Muskelstörungen in Verbindung gebracht wird. Woolston sagte, eine naturkundliche Studie, die Cheung an den US-amerikanischen National Institutes of Health (NIH) mitgestaltet habe, sei nach wie vor einer der wenigen bestehenden Versuche, die Krankheit eingehend zu untersuchen.

Cheung werde 2018 mit dem zweiten Erneuerungsprozess beginnen, sagte Cheung Natur Sie hatte das Gefühl, dass ihre Forschung sogar noch stärker war als im Jahr 2012. Cheung sagte jedoch später aus, dass ein Zeuge, der leitende wissenschaftliche Mitarbeiter des HHMI, Philip Perlman, sie in einem Telefonanruf direkt nach ihrem Zustand über ihre bevorstehende Erneuerung gefragt habe. Sie sagte, seine Kommentare bereiteten ihr Unbehagen und bemerkte: „Selbst wenn meine beste Freundin mich nach meinem Gesundheitszustand fragen würde und ich ihr sagen würde: ‚Ich habe keine Lust, darüber zu reden‘, würde sie meiner Meinung nach damit aufhören.“ Wir haben über meine Erneuerung gesprochen.“

Während seiner Aussage sagte Perlman, er habe darüber geschrieben, dass er „die Daumen gekreuzt“ habe, dass Cheung die E-Mails zwischen ihm und der leitenden HHMI-Führung einstellen werde, und dass er „wahrscheinlich viele Informationen“ über Cheungs Gesundheitszustand mit einem Mitglied Ihrer Gruppe geteilt habe Überprüfungsausschuss. Aber keine der Offenlegungen stelle eine Diskriminierung dar, kam die Jury zu dem Schluss, und Zeugen der Verteidigung bestritten, dass Cheungs Behinderung ihre Entscheidung beeinflusst habe, ihm Punkte zu geben, die zu den niedrigsten in der Gruppe der Forscher zählten, die sich zu diesem Zeitpunkt in der Erneuerungsphase befanden.

Mary Beckerle, eine Zellbiologin an der University of Utah in Salt Lake City, die beide Erneuerungsprozesse von Cheung beobachtete, sagte, sie habe „noch nie gehört, dass die wissenschaftliche Führung etwas gesagt hat, das nichts mit der Wissenschaft zu tun hat“. O’Shea, der damals Vizepräsident und wissenschaftlicher Leiter am HHMI war und die endgültige Entscheidung über Cheungs Erneuerung traf, sagte, der Konsens sei einstimmig: „Die ganz klare Empfehlung, die mir gegeben wurde, war, sie nicht zu verlängern.“

Was kommt als nächstes

Nachdem Cheung die HHMI-Finanzierung verloren hatte, wurde ihr Labor einer Generalüberholung unterzogen, sagte sie Natur. Sie musste einige Arbeiter entlassen und andere blieben auf sich allein gestellt. Dennoch ist Cheung weiterhin entschlossen, die Arbeit fortzusetzen, die sie mit HHMI begonnen hat.

Die Finanzierung erfolgte durch Zuschüsse des NIH und im April dieses Jahres erhielt es 2,3 Millionen US-Dollar von der Warren Alpert Foundation, einer philanthropischen Organisation mit Sitz in Providence, Rhode Island, die nach Heilmitteln für medizinische Probleme sucht, um ein „Human Name Project“ zu starten. Ähnlich wie beim Human Genome Project wird es die RNA aller menschlichen Zellen kartieren. „Wir wissen, dass RNA ein wichtiger Bestandteil der Zukunft der Medizin sein wird“, sagt Cheung.

Obwohl die Jury feststellte, dass HHMI nicht für den Schaden verantwortlich ist, der Cheung zugefügt wurde, hoffen Beobachter, dass der Fall als Warnung für die Finanziers dienen wird. Im Jahr 2021 sagte das HHMI 2 Milliarden US-Dollar über einen Zeitraum von 10 Jahren zu, um die Rassen-, ethnischen und Geschlechtervielfalt in der Wissenschaft zu verbessern, erwähnte jedoch nicht den Behindertenstatus.

Audrey Winkelsas, eine Medizinstudentin der University of Michigan, die an spinaler Muskelatrophie leidet und von Cheung betreut wurde, sagte Natur dass „es wichtig ist, dass Institutionen Behinderungen anerkennen … und dies mit konkreten Maßnahmen verfolgen“, damit Wissenschaftler „sich auf ihre Arbeit konzentrieren und so produktiv wie möglich sein können“.

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