Zwei Weltraumgeschichten im Jahr 2024 werden über die Zukunft der Menschheit entscheiden

By | December 31, 2023

Eine lang erwartete Weltraummission im nächsten Jahr könnte den Beginn einer neuen Ära einläuten, in der sich so viele Science-Fiction-Träume endlich als wissenschaftliche Tatsachen zu verfestigen beginnen. Aber zuerst müssen wir einen kritischen Test unseres eigenen Designs bestehen, der unsere technologische Erweiterung in eine Umlaufbahn gegen die Sonne selbst bringt.

Es ist gar nicht so schwer vorherzusagen, über welche wissenschaftlichen Geschichten wir im nächsten Jahr sprechen werden: Künstliche Intelligenz, Klimawandel und Fortschritte in der Biotechnologie werden uns weiterhin beschäftigen. Aber es gibt einige Ereignisse außerhalb unseres Planeten, die ich genau beobachten werde, weil sie eine Art Test darstellen, der die Flugbahn unserer Spezies bestimmen könnte.

Die erste Geschichte, von der Sie wahrscheinlich jemals gehört haben. Die NASA will bis Ende des Jahres ihre Artemis-II-Mission starten und Menschen auf eine Reise um den Mond und zurück befördern. Dies ist das erste Mal seit mehr als 50 Jahren, dass jemand über die erdnahe Umlaufbahn hinaus gereist ist.

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Als NASA-Astronauten das letzte Mal eine Reise dieser Art unternahmen, war der ursprüngliche Auslöser der Wettbewerb zwischen rivalisierenden Imperien im Kalten Krieg. Wenn man jetzt zurückblickt, hat man das Gefühl, dass wir den Mond etwas zu früh erreicht haben. Wir haben es geschafft und wussten nicht wirklich, was wir als nächstes tun sollten.

Diesmal sind die Anreize anders. Es gibt immer noch viele Menschen, die den Sinn der hohen Ausgaben für eine Reise nicht verstehen, aber die Welt hat sich im letzten halben Jahrhundert verändert. Die Klimakrise und eine Vielzahl miteinander verbundener Probleme rund um unsere natürlichen Ressourcen machen dies zu einem wichtigen Zeitpunkt, um ernsthafter mit der Erweiterung unseres Horizonts zu beginnen und nach neuen Wegen (und vielleicht sogar neuen Orten) zu suchen, um das Leben, wie wir es kennen, zu erhalten.

Elon Musk redet viel davon, die Menschheit zu einer multiplanetaren Spezies zu machen, als Ausweg aus unserer überhitzten Welt, aber es gibt viel praktischere (und weniger attraktive) Ziele, die auf (viel) kürzere Sicht in Betracht gezogen werden müssen:

Der Abbau wertvoller Materialien aus Asteroiden oder Mondregolithen könnte beispielsweise dazu führen, dass das Wasser auf der Erde weniger verunreinigt wird und die Berggipfel der Appalachen weniger zerstört werden. Der Milliardär mit der pragmatischsten Vision für den Weltraum ist wahrscheinlich Jeff Bezos, der sich einst vorstellte, die gesamte Schwerindustrie in den Orbit oder darüber hinaus zu verlagern, um die Erde als unberührte Gartenwelt zu bewahren.

Die bemannten Artemis-Missionen ab 2024 könnten der Vorbote dieser neuen Ära sein. Ziel des Programms ist es, zum ersten Mal in der Geschichte eine dauerhafte Präsenz auf der Mondoberfläche aufzubauen, einschließlich eines Außenpostens in der Mondumlaufbahn. So wie in den 1960er Jahren ein paar Server in den Vereinigten Staaten den Grundstein für das heutige globale Internet legten, könnte Artemis den Grundstein für die neue Multi-Welt-Infrastruktur der Menschheit legen.

Das heißt, wenn die andere Geschichte, die ich im Jahr 2024 beobachte, nicht all dies unmöglich macht, indem sie viele der technologischen Fortschritte zunichte macht, die seit Beginn des Weltraumzeitalters erzielt wurden.

Wird der Weltraumboom alles zerstören?

Erinnern Sie sich an den Oscar-nominierten Film „Gravity“ aus dem Jahr 2013 mit Sandra Bullock und George Clooney? Die Grundhandlung drehte sich um abtrünnige Astronauten, die zur Erde zurückkehrten, nachdem eine Reihe kaskadierender Kollisionen im Orbit ihre Raumstation zerstört hatten.

Die Geschichte wurde von einem theoretischen Phänomen inspiriert, das in Weltraumkreisen als „Kessler-Syndrom“ bekannt ist und bei dem eine große Kollision im Orbit eine Trümmerwolke erzeugen könnte, die sich mit hoher Geschwindigkeit fortbewegt, was zu weiteren Kollisionen führen würde. Dadurch entstehen mehr Trümmerwolken und mehr Kollisionen, bis die Umlaufbahn nur noch zu einem Ring aus Hochgeschwindigkeitsprojektilen wird, wodurch der gesamte Weltraum sowohl für Menschen als auch für Maschinen praktisch unzugänglich wird.

Nächstes Jahr wird die riskanteste Zeit sein, in der so etwas wie das Kessler-Syndrom tatsächlich über uns auftritt.

Dies ist auf zwei Dinge zurückzuführen: 1. Die Zahl der Objekte im Weltraum ist in diesem Jahrhundert exponentiell gewachsen und hat sich in den letzten Jahren beschleunigt, und dieses Wachstum erfolgte ohne große internationale Koordination zur Vermeidung von Kollisionen. Und 2. Der Höhepunkt des Sonnenzyklus der Sonne wird voraussichtlich irgendwann im Jahr 2024 erreicht, was bedeutet, dass viele Satelliten im Orbit durch die stärksten Sonneneruptionen seit Jahrzehnten außer Gefecht gesetzt werden könnten.

Der Sonnenzyklus dauert etwa elf Jahre, und in dieser Zeit bewegt sich die Sonne zwischen einer langen Flaute der Sonnenfleckenaktivität und einem Höhepunkt der Sonnenflecken, die häufig starke Sonneneruptionen und koronale Massenauswürfe mit sich bringen, die elektrische Geräte beschädigen oder außer Betrieb setzen können. Satelliten sind anfälliger, weil sie weniger durch das Erdmagnetfeld geschützt sind.

Als wir diesen Höhepunkt der Sonneneruptionen das letzte Mal vor einem Jahrzehnt sahen, war es ein bemerkenswert schwacher Zyklus. Das heißt, es ist schon eine Generation her, seit unsere Satelliten wirklich auf die Probe gestellt wurden, und jetzt befinden sich Tausende von ihnen über unseren Köpfen, ganz zu schweigen von den Tausenden kleinerer Trümmerstücke, die bereits durch Kollisionen und ein paar rücksichtslose Raketen entstanden sind. Tests.

Als Spezies leiten wir viele unserer technologischen Superkräfte und grundlegenden Kommunikationsmittel durch den Orbit. Stellen Sie sich vor, wie es wäre, wenn ein Großteil dieser Infrastruktur innerhalb weniger Wochen oder Monate durch eine Kaskade unsichtbarer Kollisionen zerstört würde. Hoffen Sie besser, dass Sie jemanden kennen, der noch einen Festnetzanschluss hat. Dennoch kann es schwierig sein, außerhalb Ihrer Region anzurufen.

Im schlimmsten Fall könnte es über einen längeren Zeitraum unmöglich sein, zerstörte Satelliten zu reparieren oder wieder zu starten. Unsere Informationsinfrastruktur könnte sich plötzlich um fast ein Jahrhundert verzögern. Oh, und die Artemis-Mission zum Mond wird möglicherweise auch nicht starten.

Trotz allem bin ich immer noch hoffnungsvoll.

Auch wenn das Worst-Case-Szenario ziemlich schlimm ist und ich glaube nicht, dass wir uns gut genug koordiniert haben, um sicherzustellen, dass das nicht passiert, tun wir es trotzdem wird dieses Jahr wahrscheinlich nicht passieren. Dies liegt daran, dass die Umlaufbahn immer noch ein ziemlich großes Gebiet ist. Darüber hinaus befinden sich die meisten Satelliten tatsächlich in erdnahen Umlaufbahnen, wo selbst bei einer Kaskade von Kollisionen ein Großteil der Trümmer wieder in die Atmosphäre gelangen und relativ bald verglühen würde.

Hoffentlich werden wir mehr als 2024 damit verbringen, über Artemis zu sprechen und sehr wenig über das Kessler-Syndrom. Wenn wir jedoch sicherstellen wollen, dass das so bleibt, sollten wir auch etwas mehr über Kesslers Risiken sprechen.

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